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Karen Uhlenbeck, première femme récompensée du prix Abel de mathématiques

AFP

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Les femmes ont fait un pas de plus mardi vers plus d’égalité dans le monde encore très masculin des sciences, avec l’attribution du prestigieux prix Abel de mathématiques à l’Américaine Karen Uhlenbeck, spécialiste des équations aux dérivées partielles.

« Karen Uhlenbeck reçoit le prix Abel 2019 pour son travail fondamental dans l’analyse géométrique et la théorie de jauge qui a radicalement modifié le paysage mathématique », a annoncé Hans Munthe-Kaas, président du comité Abel, créé en 2003 par le gouvernement norvégien pour compenser l’absence de Nobel de mathématiques.

« Ses théories ont révolutionné notre compréhension des surfaces minimales, telles que celles formées par des bulles de savon, et des problèmes de minimisation plus généraux en dimension supérieure », a fait valoir M. Munthe-Kaas dans un communiqué.

Âgée de 76 ans, Karen Uhlenbeck est maître de recherche universitaire invitée à l’Université de Princeton, professeure associée à l’Institute for Advanced Study (IAS) de Princeton, et professeure émérite à l’université d’Austin, au Texas.

Cette native de Cleveland « a élaboré des outils et des méthodes d’analyse globale qui font dorénavant partie de la boîte à outils de tout géomètre et analyste », a souligné l’Académie norvégienne des Sciences et Lettres.

En décrochant ce prix, Mme Uhlenbeck entre dans le club encore restreint des femmes ayant décroché une prestigieuse récompense scientifique.

Sur les 607 lauréats du prix Nobel en physique, chimie et médecine entre 1901 et 2018, on trouve seulement 19 femmes (Marie Curie ayant été récompensée deux fois, avec le prix Nobel de physique et de chimie), selon le site officiel des Nobel.

Outre le prix Abel, l’autre grand prix mondial de mathématiques souvent comparé au Nobel est la médaille Fields, décernée tous les quatre ans.

Cette récompense est elle aussi revenue une seule fois à une femme, en 2014, lorsqu’elle est allée à l’Iranienne Maryam Mirzakhani, décédée en 2017.

– « Un modèle » –

Dans ce contexte, Mme Uhlenbeck, qui fut la première mathématicienne élue à l’Académie nationale des sciences et fonda en 1994 un « Programme pour les femmes et les mathématiques » à Princeton, fait encore figure de pionnière.

« Je suis consciente d’être un modèle pour les jeunes mathématiciennes », a-t-elle déclaré dans un communiqué publié après l’annonce du prix par l’université de Princeton.

« Mais c’est difficile d’être un exemple, car ce qu’il faut vraiment faire, c’est montrer aux étudiants combien les gens peuvent être imparfaits et réussir malgré tout… Je suis peut-être une merveilleuse mathématicienne, et célèbre pour cela, mais je suis aussi très humaine ».

Dans un portrait publié en 1997, Mme Uhlenbeck expliquait notamment comment elle avait trouvé la théorie de la relativité d’Einstein « trop difficile », comment elle s’était frottée « sans succès » aux ondes de choc…et comment elle avait tendance à « s’ennuyer avec toutes les choses que je comprends ».

« Les femmes sont encore relativement nouvelles dans la recherche mathématique, donc il va nous falloir du temps pour arriver au niveau des lauréats des grands prix », a indiqué à l’AFP Alice Chang Sun-Yung, mathématicienne à Princeton et membre du comité Abel.

« Il faut qu’il y ait une +masse critique+, pas seulement des individus vraiment exceptionnels, pour que le milieu des mathématiques reconnaissent et acceptent les femmes comme aussi talentueuses que les hommes. Mais les choses commencent à changer », a-t-elle ajouté, citant aussi l’exemple de la mathématicienne française Claire Voisin, lauréate de plusieurs prix dont le prix Shaw en 2017.

Accompagné d’une récompense de 6 millions de couronnes (620.000 euros), le prix Abel, du nom du mathématicien norvégien Niels Henrik Abel (1802-1829), doit être remis formellement à Mme Uhlenbeck le 21 mai à Oslo.

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Sciences

La Chine se lance dans la course aux astéroïdes

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La Chine a annoncé à son tour jeudi le lancement d’une sonde vers un astéroïde, dans le sillage d’expéditions similaires lancées ces dernières années par l’Europe, les Etats-Unis et le Japon.

La mission, qui doit durer 10 ans, est à destination de l’astéroïde 2016 H03, un minuscule corps céleste de 41 mètres de diamètre qui évolue au plus près à 5,2 millions de km de la Terre, a annoncé l’agence spatiale chinoise.

La sonde sera chargée de rapporter des échantillons du sol de l’astéroïde, a expliqué devant la presse le directeur du Centre d’exploration et d’ingénierie spatiale, Liu Jizhong, sans donner de date pour le lancement de la mission.

L’engin se divisera en deux lors de son retour vers la Terre: une capsule transportant les échantillons regagnera le sol terrestre, tandis qu’un autre module se dirigera vers un autre objet céleste encore plus lointain, la comète 133P, distante de plus de 300 millions de km de notre planète.

M. Liu a appelé les savants du monde entier à participer à l’expédition et à embarquer leurs expériences à bord de la sonde.

L’annonce de cette mission chinoise survient alors que le Japon est parvenu en février à poser une sonde sur un astéroïde distant de 340 millions de km de la Terre. La sonde Hayabusa2 a déjà largué en octobre sur Ryugu un petit robot franco-allemand, Mascot.

Mascot est considéré comme le petit frère de l’atterrisseur Philae, dont les aventures sur la comète Tchouri, à plus de 500 millions de km de distance, avaient passionné les foules en 2014. Lancé par la sonde européenne Rosetta, il avait été le premier objet terrestre à se poser sur une comète.

De son côté, la Nasa a fait survoler début janvier par sa sonde New Horizons l’objet baptisé Ultima Thule, situé à la distance phénoménale de 6,2 milliards de km, aux confins du système solaire. Il s’agit du corps céleste le plus lointain jamais observé « de près » (3.500 km).

Une autre sonde de la Nasa, Osiris-Rex, a établi fin décembre un record en se plaçant en orbite autour de l’astéroïde Bennu, à quelque 110 millions de km de la Terre. Avec ses 500 mètres environ de diamètre, c’est le plus petit objet cosmique autour duquel un engin spatial se soit jamais placé en orbite aussi proche.

La Chine dépense désormais davantage pour ses programmes spatiaux civils et militaires que la Russie et le Japon, avec un budget évalué par l’OCDE à 8,4 milliards de dollars en 2017, soit le deuxième budget du monde après celui des Etats-Unis.

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Sciences

Argentine: découverte d’un cimetière de dinosaures datant de 220 millions d’années

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Un cimetière de dinosaures datant de 220 millions d’années a été découvert dans l’ouest de l’Argentine, avec des restes d’une dizaine d’animaux, ont annoncé mercredi des chercheurs argentins.

« Il y a près de dix individus distincts. C’est une masse d’os agglomérés, il n’y a pratiquement pas de sédiments. C’est comme s’ils avaient fait un puits et qu’ils l’avaient rempli d’os. C’est très impressionnant », a expliqué le paléontologue argentin Ricardo Martinez.

Selon le scientifique de l’Institut et musée de sciences naturelles (IMCN) de l’Université de San Juan (ouest), « ces fossiles appartiennent au bassin de Ischigualasto, qui correspond à 220 millions d’années, une époque dont on connaît peu la faune ».

Le cimetière a été découvert en septembre 2018 dans la province de San Juan (1.100 km à l’ouest de Buenos Aires), a précisé Cecilia Apaldetti, également chercheuse au sein de l’IMCN et membre du Conseil national des sciences et techniques (Conicet).

Cette découverte « a une double importance car il y a au moins sept ou huit individus de dicynodontes, qui sont les ancêtres des mammifères, de la taille d’un boeuf, et d’autres archosauriens (reptiles) que nous ne connaissons pas encore et qui peuvent être des dinosaures ou un ancêtre des grands crocodiles », a expliqué M. Martinez.

Ce « lit d’os » mesure entre un et deux mètres de diamètre et autant de profondeur.

Pour expliquer les causes d’une telle accumulation d’os, les scientifiques émettent l’hypothèse qu’il y « a pu voir une époque de grande sécheresse et que, à cet endroit, il y avait de l’eau, un petit lac où venaient en masse les herbivores pour boire, et qu’à mesure que l’eau s’évaporait, les animaux s’affaiblissaient et mourraient sur place ».

L’Argentine compte de très nombreux fossiles issus de trois périodes, le triasique, le jurassique et le crétacé de l’ère Mésozoïque. Ils appartiennent à des animaux différents de ceux rencontrés dans l’hémisphère nord.

Les gisements de fossiles de dinosaures les plus importants se trouvent en Patagonie (sud), dans les régions de La Rioja et San Juan (ouest) et dans la province de Salta (nord).

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L’un des plus grands mammifères terrestres découvert au Kenya

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Un lion mais en sept fois plus gros: des dents et des fragments d’os vieux de 23 millions d’années découverts au Kenya ont permis d’identifier l’un des plus grands mammifères carnivores ayant foulé la Terre.

L’inquiétant animal, baptisé « Simbakubwa kutokaafrika » (pour grand lion d’Afrique) pesait dans les 1.500 kg et était capable de s’attaquer à des animaux de la taille des éléphants et des hippopotames.

« Au vu de ses dents massives, Simbakubwa était un hypercarnivore », explique Matthew Borths de l’Université Duke, auteur principal de l’étude publiée jeudi dans le Journal of Vertebrate Paleontology.

Les restes de l’animal – un morceau de mâchoire inférieure comportant une canine, une prémolaire et une molaire ainsi que d’autres dents et quelques os – avaient été découverts il y a déjà des dizaines années mais avaient été attribués à une espèce plus petite, Hyainailouros napakensis. Ils attendaient depuis au musée national de Nairobi.

Selon les chercheurs, l’animal est mort relativement jeune. Pourtant, sa mâchoire est beaucoup plus grosse que celle d’un lion de taille adulte. Avec ses canines, il pouvait cisailler la chair, tandis que ses molaires lui permettaient de casser les os », précise un communiqué.

Simbakubwa vivait il y a environ 23 millions d’années, au début du Miocène. Mais les conditions permettant l’existence de tels gabarits semblent avoir persisté pendant des millions d’années, précisent les chercheurs.

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