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Cet ancien «dragon poilu» peut avoir arboré des plumes primitives

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Les reptiles volants, certains de la taille des girafes, ont été les premiers vertébrés à développer le vol à moteur, il y a plus de 200 millions d’années. Les scientifiques savent depuis longtemps que ces lointains cousins ​​de dinosaures ont des fibres pelucheuses ressemblant à des poils.

Maintenant, une nouvelle étude indique que ces fibres pourraient être une sorte de plume primitive. Cela irait à l’encontre de l’hypothèse selon laquelle certains dinosaures, y compris les oiseaux modernes, sont les seuls à développer des plumes.

Les scientifiques savent depuis les années 1800 que les ptérosaures étaient recouverts de courts filaments ressemblant à des cheveux, appelés pycnofibres, qui formaient probablement une enveloppe duvet ou en fourrure. Mais personne ne sait exactement à quoi ressemblaient ces fibres quand l’animal était en vie.

Michael Benton, paléontologue de l’Université de Bristol au Royaume-Uni, Baoyu Jiang, paléontologue de l’Université de Nanjing en Chine, et leurs collègues ont examiné les fossiles de deux ptérosaures de la taille d’un pigeon trouvés au Yanotao Biota, dans le nord-est de la Chine.

Le site est connu pour ses fossiles extraordinairement préservés datant d’il y a 165 millions à 160 millions d’années, dont certains des plus anciens oiseaux. Les deux ptérosaures ont attiré l’attention des chercheurs parce qu’ils étaient «exceptionnellement velus», dit Benton, avec des pycnofibres exceptionnellement bien conservés.

Heureusement, les spécimens, maintenant conservés à l’Université de Nanjing et à l’Institut de géologie de l’Académie chinoise des sciences géologiques à Beijing, n’avaient pas été recouverts de la laque protectrice appliquée à de nombreux fossiles qui obscurcissait parfois les détails et empêchait l’analyse chimique.

Un examen minutieux au microscope a montré qu’ils portaient quatre types de filaments: un filament ressemblant à une chevelure creuse et légèrement incurvée – le pycnofibre standard – qui recouvrait la plupart des corps des ptérosaures; filaments touffus à l’extrémité du cou, de la base de la queue et de certaines parties des pattes; un filament de forme différente avec des fibres touffues s’étendant du milieu sur la tête; et, enfin, sur les membranes des ailes des deux animaux, des filaments qui semblaient être des touffes de filaments ramifiés. « Le terme correct pour une chose qui ramifie du follicule de la peau est une plume », dit Benton.

Ces plumes, comme celles des oiseaux modernes, auraient peut-être aidé les animaux à sang chaud à réguler leur température, rapporte l’équipe aujourd’hui dans Nature Ecology & Evolution.

Ils auraient également pu jouer un rôle dans l’aérodynamique du vol, la coloration et avoir amélioré le sens du toucher chez les animaux, selon les auteurs. La reproduction du ptérosaure par un artiste basée sur la nouvelle étude ressemble à un bébé dragon duveteux – ou peut-être à un membre de la famille de Buckbeak, l’hippogriffe des films Harry Potter.

Les ptérosaures ne sont que de loin apparentés aux dinosaures et aux oiseaux, les autres animaux connus pour avoir eu des plumes. Si les structures récemment découvertes sont vraiment un type de plume, cela signifie que l’ancêtre commun des oiseaux et des ptérosaures en est probablement l’auteur, ce qui ramènerait l’origine des plumes d’il y a 175 millions d’années à environ 250 millions d’années.

Cela suggérerait également qu’une grande variété de dinosaures, y compris des mangeurs de plantes qui ne sont pas directement liés aux oiseaux modernes, pourraient aussi avoir eu des structures en plumes sur la peau. (Certains chercheurs ont signalé des filaments en plumes sur ces dinosaures, mais ces affirmations sont vivement débattues.)

David Unwin, paléontologue à l’Université de Leicester au Royaume-Uni, pense que les filaments ramifiés sont plus susceptibles d’être des fibres structurelles appelées actinofibrilles qui faisaient partie de la membrane de l’aile des ptérosaures. «Chaque fois que des ptérosaures ont des tissus mous, les fibres des ailes sont toujours présentes», dit-il. Les branches, dit-il, pourraient être des fibres en décomposition qui ont commencé à se défaire et à s’effilocher.

Jiang, Benton et leurs collègues disent que des études détaillées sur les filaments appuient leur théorie. À l’aide d’un microscope électronique à balayage, d’une spectroscopie à rayons X et d’une spectroscopie infrarouge, ils ont découvert que les structures étaient probablement constituées de kératine – la protéine qui forme les cheveux et les plumes – et ont également trouvé des structures ressemblant à des mélanosomes, des organelles contenant de la mélanine et également trouvé dans les cheveux et les plumes. (La composition chimique des mélanosomes donne à penser que les fibres étaient probablement brunes ou rouges, et non noires.) Mais les actinofibrilles auraient également pu contenir de la kératine et des mélanosomes, explique Unwin.

Du point de vue génétique, l’évolution précoce des plumes primitives n’est pas si exagérée, dit Benton. Les gènes qui contrôlent la croissance des cheveux, des plumes et des écailles sont très similaires, note-t-il. « Un poulet a des plumes et des écailles sur ses pattes, et un rat a des écailles sur sa queue. »

Bien que sceptique quant à l’interprétation du groupe, Unwin estime que l’étude aidera les scientifiques à mieux comprendre la peau des ptérosaures. «Ce sont deux très bons spécimens», dit-il. «Et les études d’imagerie qu’ils ont faites étaient vraiment très bonnes. C’est très utile d’avoir les données.

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Sciences

James Watson: le pionnier de l’ADN se voit retirer un de ses titres honorifiques

Un généticien réputé a doublé les déclarations controversées sur la race et l’intelligence dans un nouveau documentaire.

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L’éminent généticien James Watson s’est vu retirer le dernier de ses titres honorifiques après avoir doublé des déclarations controversées sur la race et l’intelligence.

Le scientifique lauréat du prix Nobel, qui, avec Francis Crick et Rosalind Franklin, a découvert la structure en double hélice de l’ADN, est au centre d’une controverse depuis plus d’une décennie.

En 2007, il perd son emploi au laboratoire de Cold Spring Harbor pour des propos racistes, mais conserve trois titres honorifiques, dont celui de chancelier émérite.

Cependant, à la suite d’un nouveau documentaire dans lequel il a déclaré que ces points de vue n’avaient pas changé et que les intervieweurs étaient responsables de la différence de QI moyen entre les Noirs et les Blancs, ils ont décidé de prendre d’autres mesures.

Décrivant les remarques comme étant «répréhensibles» et «non étayées par la science», le laboratoire a déclaré qu’elles avaient effectivement sapé les excuses présentées par le scientifique à la suite de la controverse initiale.

Selon les meilleurs généticiens, même les évaluations ADN les plus sophistiquées sont incapables de trouver des preuves solides de différences raciales d’intelligence.

Le Dr Watson a déclaré à un intervieweur en 2007 qu’il était «fondamentalement sombre sur la perspective de l’Afrique» parce que «toutes nos politiques sociales sont basées sur le fait que leur intelligence est la même que la nôtre – où toutes les analyses ne disent pas vraiment».

Il a également déclaré que s’il souhaitait que tous soient égaux, «les personnes qui doivent traiter avec des employés noirs trouvent que ce n’est pas vrai».

Les nouveaux commentaires ont été formulés dans un documentaire de la série American Masters sur PBS, dans lequel les créateurs ont déclaré dès le début qu’ils chercheraient à résoudre le problème.

Aujourd’hui âgé de 90 ans, le Dr Watson réside actuellement dans une maison de retraite après un accident de voiture survenu en octobre qui l’a laissé avec une conscience «très minime» de son environnement.

Le fils du généticien, Rufus, a confié à AP que si ses déclarations le faisaient passer pour un « bigot », ce n’était pas le cas.

«Ils représentent simplement son interprétation plutôt étroite du destin génétique», a-t-il déclaré. « Mon père avait fait du labo sa vie, et pourtant, le labo le considère désormais comme un handicap. »

Le Dr Watson travaillait à Cold Spring Harbor depuis les années 1960, en tant que directeur, président et chancelier.

Il est devenu célèbre après que lui et Crick eurent révélé le modèle d’ADN à double hélice, basé en partie sur une image de diffraction des rayons X capturée par Franklin.

Cette découverte capitale a rendu les deux hommes célèbres dans le monde entier et tous deux ont poursuivi une brillante carrière scientifique.

Cependant, le Dr Watson a été accusé de racisme, de sexisme et d’homophobie.

Alors que ses opinions controversées – y compris celles concernant un lien entre la peau foncée et la libido et l’avortement sélectif basé sur un hypothétique «gène gay» – ont souvent été dans le contexte de la génétique, de nombreux experts les ont dénoncées comme étant extrêmement non scientifiques.

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Trois astronautes indiens iront dans l’espace d’ici à 2022

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L’Inde enverra un équipage de trois astronautes dans l’espace d’ici à 2022, la première mission habitée de son programme spatial, a annoncé vendredi le gouvernement.

Le conseil des ministres a approuvé un budget de 1,2 milliard d’euros pour la mise au point et la réalisation du programme Gaganyaan (« véhicule du ciel » en hindi), selon un communiqué officiel.

Le quatrième pays à envoyer une personne dans l’espace
Cette décision fait suite à un discours en août du Premier ministre indien Narendra Modi, qui avait annoncé que son pays enverrait en 2022 ou avant si possible dans l’espace « un homme ou une femme ». L’Inde deviendrait ainsi le 4e pays à le faire après la Russie, les Etats-Unis et la Chine.

Le programme utilisera le lanceur de fabrication indienne GSLV-MkIII : deux vols non-habités seront organisés à titre de tests puis un vol habité se déroulera en orbite terrestre basse sur une durée allant d' »une période orbitale à un maximum de sept jours ».

Sans donner une date précise pour cette mission, le gouvernement a fait savoir qu’elle aurait lieu « dans les 40 mois » suivant le conseil des ministres de vendredi.

Une promesse positive pour l’économie
Selon le gouvernement, ces vols spatiaux stimuleront l’économie, créeront des emplois et permettront de faire des progrès dans les domaines de la médecine, de l’agriculture et de la lutte contre la pollution.

L’envoi avec succès d’astronautes dans l’espace permettrait aussi à l’Inde de devenir un « partenaire dans les futures initiatives d’exploration de l’espace avec des bénéfices à long terme au niveau national », selon le communiqué du gouvernement.

Des missions ambitieuses et peu chères
Inauguré dans les années 1960, le programme spatial indien se distingue à la fois par son ambition et sa sobriété budgétaire, opérant avec des coûts bien inférieurs à ceux des autres programmes spatiaux.

L’agence spatiale indienne ISRO a attiré l’attention du monde entier en plaçant une sonde en orbite autour de Mars en 2014 pour un budget d’à peine 73 millions de dollars, contre 671 millions de dollars dépensés par la Nasa pour une mission similaire.

L’année dernière, l’ISRO a aussi réussi la mise en orbite de 104 satellites avec une seule fusée, un record.

La croissance des satellites commerciaux
New Delhi affiche son appétit en matière de lancement de satellites commerciaux. Ce marché ne cesse de croître, le téléphone, internet et les entreprises requérant toujours plus de moyens de communication.

Outre les autres puissances spatiales internationales, l’Inde doit faire face sur ce créneau à l’émergence de sociétés privées spécialisées, figures de proue de ce mouvement entrepreneurial dit « new space », comme SpaceX du milliardaire Elon Musk et Blue Origin du fondateur d’Amazon Jeff Bezos.

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Sciences

L’Etna a craché une importante colonne de cendres ce lundi

AFP

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L’Etna est entré en éruption lundi en crachant une importante colonne de cendres, obligeant à fermer l’espace aérien aux alentours, tandis que la zone du volcan sicilien était secouée d’une multitude de petits séismes.

« L’éruption s’est produite sur le flanc de l’Etna, c’est la première éruption latérale depuis plus de 10 ans, mais elle n’a pas l’air dangereuse », a expliqué à l’AFP le vulcanologue Boris Behncke, de l’Institut national de géophysique et de vulcanologie (INGV). En raison du manque de visibilité, une grande partie de l’espace aérien autour du volcan a été fermé. A l’aéroport de Catane, dans l’est de l’île italienne, seuls quatre arrivées par heure étaient autorisées lundi dans l’après-midi.

Selon l’INGV, plus de 130 secousses sismiques ont été enregistrées dans la zone lundi matin, dont la plus forte a atteint une magnitude de 4,0 peu après 13H00 (12H00 GMT). Les secousses se sont accompagnées d’une augmentation de l’activité du volcan, qui a culminé avec la projection d’une énorme volute de cendres vers 12H00 (11H00 GMT).

Dans l’après-midi, les secousses sismiques et la projection de cendres – probablement accompagnée de lave même si le manque de visibilité empêchait de le confirmer dans l’immédiat – ont cependant diminué, a précisé l’expert. L’Etna, qui culmine à 3.300 mètres, est le plus important volcan en activité en Europe, avec des éruptions fréquentes, connues depuis au moins 2.700 ans.

Sa dernière phase éruptive remonte au printemps 2017 et la dernière grosse éruption à l’hiver 2008/2009. Fin mars, une étude publiée dans la revue Bulletin of Volcanology a révélé que l’Etna glissait très lentement vers la Méditerranée, à un rythme constant de 14 millimètres par an.

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