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Quelle chance a la Nasa de trouver de la vie sur Mars?

Il pourrait être plus facile de détecter les signes de la vie antique sur Mars que sur Terre, affirment des scientifiques en lien avec la prochaine mission de la rasa.

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Le robot à six roues doit atterrir sur la planète rouge en 2021 dans le but spécifique d’essayer d’identifier des preuves de la biologie passée.

Il sera à la recherche d’indices dans des roches vieilles d’environ 3,9 milliards d’années.

Confirmer la vie sur Terre à cet âge est déjà assez difficile, mais Mars pourrait avoir une meilleure préservation, disent les chercheurs.

Cela découle des processus dynamiques dans notre monde natal qui remuent et recyclent en permanence les roches – des processus qui peuvent effacer les traces de la vie mais qui se sont arrêtés sur la planète rouge au début de son histoire.

« Nous ne croyons pas, par exemple, que la tectonique des plaques ressemble à celle de la Terre depuis la majeure partie de son histoire », a déclaré Ken Williford du laboratoire de propulsion par réaction (JPL) de la NASA en Californie.

« La plupart des roches de la Terre ont été détruites par subduction sous la croûte de l’océan. Mais même la roche laissée à la surface est chauffée et comprimée d’une manière qui n’aurait peut-être pas été sur Mars.

« Donc, paradoxalement, il se peut que les roches plus anciennes sur Mars soient mieux préservées que des roches beaucoup plus jeunes sur Terre », a-t-il déclaré à BBC News.

Le nouveau rover sera largué dans le cratère de Jezero, presque équatorial, ce que des observations satellitaires suggèrent jadis à un lac profond.

Les scientifiques espèrent que si des microbes vivaient dans ou autour de cette masse d’eau, les signatures de leur présence seraient conservées dans des sédiments faciles à forer aujourd’hui.

Une cible clé sera les gisements de carbonate qui semblent recouvrir ce qui aurait été le rivage du paléo-lac.

« Les carbonates sont un type de minéral qui se dépose hors de l’eau et ce qui est vraiment formidable dans ce processus, c’est qu’ils retiennent tout ce qui est dans l’eau. Ainsi, tout ce qui y vit peut être piégé dans le minéral », a expliqué Briony. Horgan de l’Université Purdue en Indiana.

Le scénario de rêve verrait le rover trébucher sur des formations qui ressemblent à des stromatolites. Ce sont des structures de dômes de carbonate qui sur Terre ont été construites par des nattes microbiennes.

Le rover choisira l’endroit le plus attrayant le long du littoral putatif et forera des échantillons pouvant être placés dans un bidon et laissés au sol pour une reprise ultérieure.

La Nasa et son homologue européen, Esa, envisagent actuellement de créer une entreprise commune pour récupérer jusqu’à 40 échantillons du rover, probablement au début des années 2030.

Les Drs Williford et Horgan discutaient des perspectives du futur véhicule lors de la réunion d’automne de l’American Geophysical Union (AGU) à Washington DC – le plus grand rassemblement annuel de scientifiques de la Terre et de l’espace.

Le véhicule sera une copie fidèle du robot Curiosity d’une tonne que la Nasa a atterri à Gale Crater en 2012.

Il utilisera la même technologie « Skycrane » que celle de la précédente machine avec une telle précision – mais avec un ajout important. Les ingénieurs ont mis au point un système de cartographie à la volée appelé Navigation relative au terrain, qui devrait apporter une précision encore plus grande au processus d’atterrissage.

On s’attend à ce que ce système place le rover contre des rochers qui enregistrent le delta qui alimentait le lac en eau.

Ken Farley, scientifique en chef de la mission, a déclaré à la réunion de l’AGU que la route que suivrait le rover après l’atterrissage avait déjà été planifiée.

Le robot sera équipé d’un système de navigation sophistiqué qui lui donnera l’autonomie nécessaire pour déterminer le meilleur parcours, le plus direct, entre les points de cheminement.

Cela devrait considérablement accélérer l’arrivée de différentes cibles scientifiques. « Sur un bon terrain, nous roulerons plus de 100 m par jour », a déclaré le Dr Farley à BBC News.

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Sciences

James Watson: le pionnier de l’ADN se voit retirer un de ses titres honorifiques

Un généticien réputé a doublé les déclarations controversées sur la race et l’intelligence dans un nouveau documentaire.

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L’éminent généticien James Watson s’est vu retirer le dernier de ses titres honorifiques après avoir doublé des déclarations controversées sur la race et l’intelligence.

Le scientifique lauréat du prix Nobel, qui, avec Francis Crick et Rosalind Franklin, a découvert la structure en double hélice de l’ADN, est au centre d’une controverse depuis plus d’une décennie.

En 2007, il perd son emploi au laboratoire de Cold Spring Harbor pour des propos racistes, mais conserve trois titres honorifiques, dont celui de chancelier émérite.

Cependant, à la suite d’un nouveau documentaire dans lequel il a déclaré que ces points de vue n’avaient pas changé et que les intervieweurs étaient responsables de la différence de QI moyen entre les Noirs et les Blancs, ils ont décidé de prendre d’autres mesures.

Décrivant les remarques comme étant «répréhensibles» et «non étayées par la science», le laboratoire a déclaré qu’elles avaient effectivement sapé les excuses présentées par le scientifique à la suite de la controverse initiale.

Selon les meilleurs généticiens, même les évaluations ADN les plus sophistiquées sont incapables de trouver des preuves solides de différences raciales d’intelligence.

Le Dr Watson a déclaré à un intervieweur en 2007 qu’il était «fondamentalement sombre sur la perspective de l’Afrique» parce que «toutes nos politiques sociales sont basées sur le fait que leur intelligence est la même que la nôtre – où toutes les analyses ne disent pas vraiment».

Il a également déclaré que s’il souhaitait que tous soient égaux, «les personnes qui doivent traiter avec des employés noirs trouvent que ce n’est pas vrai».

Les nouveaux commentaires ont été formulés dans un documentaire de la série American Masters sur PBS, dans lequel les créateurs ont déclaré dès le début qu’ils chercheraient à résoudre le problème.

Aujourd’hui âgé de 90 ans, le Dr Watson réside actuellement dans une maison de retraite après un accident de voiture survenu en octobre qui l’a laissé avec une conscience «très minime» de son environnement.

Le fils du généticien, Rufus, a confié à AP que si ses déclarations le faisaient passer pour un « bigot », ce n’était pas le cas.

«Ils représentent simplement son interprétation plutôt étroite du destin génétique», a-t-il déclaré. « Mon père avait fait du labo sa vie, et pourtant, le labo le considère désormais comme un handicap. »

Le Dr Watson travaillait à Cold Spring Harbor depuis les années 1960, en tant que directeur, président et chancelier.

Il est devenu célèbre après que lui et Crick eurent révélé le modèle d’ADN à double hélice, basé en partie sur une image de diffraction des rayons X capturée par Franklin.

Cette découverte capitale a rendu les deux hommes célèbres dans le monde entier et tous deux ont poursuivi une brillante carrière scientifique.

Cependant, le Dr Watson a été accusé de racisme, de sexisme et d’homophobie.

Alors que ses opinions controversées – y compris celles concernant un lien entre la peau foncée et la libido et l’avortement sélectif basé sur un hypothétique «gène gay» – ont souvent été dans le contexte de la génétique, de nombreux experts les ont dénoncées comme étant extrêmement non scientifiques.

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Trois astronautes indiens iront dans l’espace d’ici à 2022

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L’Inde enverra un équipage de trois astronautes dans l’espace d’ici à 2022, la première mission habitée de son programme spatial, a annoncé vendredi le gouvernement.

Le conseil des ministres a approuvé un budget de 1,2 milliard d’euros pour la mise au point et la réalisation du programme Gaganyaan (« véhicule du ciel » en hindi), selon un communiqué officiel.

Le quatrième pays à envoyer une personne dans l’espace
Cette décision fait suite à un discours en août du Premier ministre indien Narendra Modi, qui avait annoncé que son pays enverrait en 2022 ou avant si possible dans l’espace « un homme ou une femme ». L’Inde deviendrait ainsi le 4e pays à le faire après la Russie, les Etats-Unis et la Chine.

Le programme utilisera le lanceur de fabrication indienne GSLV-MkIII : deux vols non-habités seront organisés à titre de tests puis un vol habité se déroulera en orbite terrestre basse sur une durée allant d' »une période orbitale à un maximum de sept jours ».

Sans donner une date précise pour cette mission, le gouvernement a fait savoir qu’elle aurait lieu « dans les 40 mois » suivant le conseil des ministres de vendredi.

Une promesse positive pour l’économie
Selon le gouvernement, ces vols spatiaux stimuleront l’économie, créeront des emplois et permettront de faire des progrès dans les domaines de la médecine, de l’agriculture et de la lutte contre la pollution.

L’envoi avec succès d’astronautes dans l’espace permettrait aussi à l’Inde de devenir un « partenaire dans les futures initiatives d’exploration de l’espace avec des bénéfices à long terme au niveau national », selon le communiqué du gouvernement.

Des missions ambitieuses et peu chères
Inauguré dans les années 1960, le programme spatial indien se distingue à la fois par son ambition et sa sobriété budgétaire, opérant avec des coûts bien inférieurs à ceux des autres programmes spatiaux.

L’agence spatiale indienne ISRO a attiré l’attention du monde entier en plaçant une sonde en orbite autour de Mars en 2014 pour un budget d’à peine 73 millions de dollars, contre 671 millions de dollars dépensés par la Nasa pour une mission similaire.

L’année dernière, l’ISRO a aussi réussi la mise en orbite de 104 satellites avec une seule fusée, un record.

La croissance des satellites commerciaux
New Delhi affiche son appétit en matière de lancement de satellites commerciaux. Ce marché ne cesse de croître, le téléphone, internet et les entreprises requérant toujours plus de moyens de communication.

Outre les autres puissances spatiales internationales, l’Inde doit faire face sur ce créneau à l’émergence de sociétés privées spécialisées, figures de proue de ce mouvement entrepreneurial dit « new space », comme SpaceX du milliardaire Elon Musk et Blue Origin du fondateur d’Amazon Jeff Bezos.

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Sciences

L’Etna a craché une importante colonne de cendres ce lundi

AFP

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L’Etna est entré en éruption lundi en crachant une importante colonne de cendres, obligeant à fermer l’espace aérien aux alentours, tandis que la zone du volcan sicilien était secouée d’une multitude de petits séismes.

« L’éruption s’est produite sur le flanc de l’Etna, c’est la première éruption latérale depuis plus de 10 ans, mais elle n’a pas l’air dangereuse », a expliqué à l’AFP le vulcanologue Boris Behncke, de l’Institut national de géophysique et de vulcanologie (INGV). En raison du manque de visibilité, une grande partie de l’espace aérien autour du volcan a été fermé. A l’aéroport de Catane, dans l’est de l’île italienne, seuls quatre arrivées par heure étaient autorisées lundi dans l’après-midi.

Selon l’INGV, plus de 130 secousses sismiques ont été enregistrées dans la zone lundi matin, dont la plus forte a atteint une magnitude de 4,0 peu après 13H00 (12H00 GMT). Les secousses se sont accompagnées d’une augmentation de l’activité du volcan, qui a culminé avec la projection d’une énorme volute de cendres vers 12H00 (11H00 GMT).

Dans l’après-midi, les secousses sismiques et la projection de cendres – probablement accompagnée de lave même si le manque de visibilité empêchait de le confirmer dans l’immédiat – ont cependant diminué, a précisé l’expert. L’Etna, qui culmine à 3.300 mètres, est le plus important volcan en activité en Europe, avec des éruptions fréquentes, connues depuis au moins 2.700 ans.

Sa dernière phase éruptive remonte au printemps 2017 et la dernière grosse éruption à l’hiver 2008/2009. Fin mars, une étude publiée dans la revue Bulletin of Volcanology a révélé que l’Etna glissait très lentement vers la Méditerranée, à un rythme constant de 14 millimètres par an.

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