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Quelle chance a la Nasa de trouver de la vie sur Mars?

Il pourrait être plus facile de détecter les signes de la vie antique sur Mars que sur Terre, affirment des scientifiques en lien avec la prochaine mission de la rasa.

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Le robot à six roues doit atterrir sur la planète rouge en 2021 dans le but spécifique d’essayer d’identifier des preuves de la biologie passée.

Il sera à la recherche d’indices dans des roches vieilles d’environ 3,9 milliards d’années.

Confirmer la vie sur Terre à cet âge est déjà assez difficile, mais Mars pourrait avoir une meilleure préservation, disent les chercheurs.

Cela découle des processus dynamiques dans notre monde natal qui remuent et recyclent en permanence les roches – des processus qui peuvent effacer les traces de la vie mais qui se sont arrêtés sur la planète rouge au début de son histoire.

« Nous ne croyons pas, par exemple, que la tectonique des plaques ressemble à celle de la Terre depuis la majeure partie de son histoire », a déclaré Ken Williford du laboratoire de propulsion par réaction (JPL) de la NASA en Californie.

« La plupart des roches de la Terre ont été détruites par subduction sous la croûte de l’océan. Mais même la roche laissée à la surface est chauffée et comprimée d’une manière qui n’aurait peut-être pas été sur Mars.

« Donc, paradoxalement, il se peut que les roches plus anciennes sur Mars soient mieux préservées que des roches beaucoup plus jeunes sur Terre », a-t-il déclaré à BBC News.

Le nouveau rover sera largué dans le cratère de Jezero, presque équatorial, ce que des observations satellitaires suggèrent jadis à un lac profond.

Les scientifiques espèrent que si des microbes vivaient dans ou autour de cette masse d’eau, les signatures de leur présence seraient conservées dans des sédiments faciles à forer aujourd’hui.

Une cible clé sera les gisements de carbonate qui semblent recouvrir ce qui aurait été le rivage du paléo-lac.

« Les carbonates sont un type de minéral qui se dépose hors de l’eau et ce qui est vraiment formidable dans ce processus, c’est qu’ils retiennent tout ce qui est dans l’eau. Ainsi, tout ce qui y vit peut être piégé dans le minéral », a expliqué Briony. Horgan de l’Université Purdue en Indiana.

Le scénario de rêve verrait le rover trébucher sur des formations qui ressemblent à des stromatolites. Ce sont des structures de dômes de carbonate qui sur Terre ont été construites par des nattes microbiennes.

Le rover choisira l’endroit le plus attrayant le long du littoral putatif et forera des échantillons pouvant être placés dans un bidon et laissés au sol pour une reprise ultérieure.

La Nasa et son homologue européen, Esa, envisagent actuellement de créer une entreprise commune pour récupérer jusqu’à 40 échantillons du rover, probablement au début des années 2030.

Les Drs Williford et Horgan discutaient des perspectives du futur véhicule lors de la réunion d’automne de l’American Geophysical Union (AGU) à Washington DC – le plus grand rassemblement annuel de scientifiques de la Terre et de l’espace.

Le véhicule sera une copie fidèle du robot Curiosity d’une tonne que la Nasa a atterri à Gale Crater en 2012.

Il utilisera la même technologie « Skycrane » que celle de la précédente machine avec une telle précision – mais avec un ajout important. Les ingénieurs ont mis au point un système de cartographie à la volée appelé Navigation relative au terrain, qui devrait apporter une précision encore plus grande au processus d’atterrissage.

On s’attend à ce que ce système place le rover contre des rochers qui enregistrent le delta qui alimentait le lac en eau.

Ken Farley, scientifique en chef de la mission, a déclaré à la réunion de l’AGU que la route que suivrait le rover après l’atterrissage avait déjà été planifiée.

Le robot sera équipé d’un système de navigation sophistiqué qui lui donnera l’autonomie nécessaire pour déterminer le meilleur parcours, le plus direct, entre les points de cheminement.

Cela devrait considérablement accélérer l’arrivée de différentes cibles scientifiques. « Sur un bon terrain, nous roulerons plus de 100 m par jour », a déclaré le Dr Farley à BBC News.

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    Sciences

    Des chercheurs ont calculé la fonte du Groenland depuis 1972: « ça fait peur »

    AFP

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    Mesurer la fonte des glaces au Groenland ou en Antarctique est un exercice relativement précis en 2019, grâce à un arsenal de satellites, de stations météo et de modèles climatiques sophistiqués.

    Les scientifiques savaient même le faire assez bien pour les années 1990 et 2000, mais les estimations des décennies précédentes étaient jusqu’à présent peu fiables, car les satellites et autres technologies de mesures étaient moins avancés.

    Dans une étude parue lundi dans les Compte-rendus de l’Académie américaine des sciences (PNAS), des chercheurs ont recalculé la perte de glaces depuis 1972, date de la mise en orbite des premiers satellites Landsat ayant photographié régulièrement le Groenland.

    « Quand on regarde sur plusieurs décennies, il vaut mieux s’asseoir sur sa chaise avant de regarder les résultats, parce que ça fait un petit peu peur de voir à quelle vitesse ça change », dit à l’AFP le glaciologue français Eric Rignot, à l’Université de Californie à Irvine, coauteur de l’étude avec des collègues en Californie, à Grenoble, Utrecht et Copenhague.

    « C’est aussi quelque chose qui affecte les quatre coins du Groenland, pas juste les parties plus chaudes au Sud ».

    – Six fois plus de fonte –

    Les glaciologues disposent de trois méthodes pour mesurer la fonte glaciaire.

    Des satellites mesurent tout simplement l’altitude – et ses variations – grâce à un laser: si un glacier fond, le satellite voit son altitude baisser.

    Une seconde technique consiste, depuis 2002 grâce à des satellites de la Nasa, à mesurer les variations de gravité terrestre: les montagnes ne bougeant (presque) pas, ce sont les mouvements et transformations de l’eau qui les expliquent.

    Enfin, les scientifiques ont développé des modèles dits de bilan de masse: ils comparent ce qui s’accumule sur le Groenland (pluie, neige) à ce qui en sort (rivières de glace), et calculent ainsi ce qui reste. Ces modèles, confirmés avec des mesures de terrain, sont devenus très fiables depuis le milieu des années 2000, dit Eric Rignot – de l’ordre de 5 à 7% de marge d’erreur, contre 100% il y a quelques décennies.

    L’équipe a utilisé ces modèles pour « remonter dans le temps » et reconstruire en détails où en était la glace du Groenland dans les années 1970 et 1980.

    Le peu de données dont ils disposaient pour cette période (photos satellites de moyenne résolution, photos aériennes, carottages de neige et autres observations de terrain) a permis d’affiner le modèle.

    « On a ajouté un petit morceau d’histoire qui n’existait pas », ajoute Eric Rignot.

    Le résultat est que dans les années 1970, le Groenland a gagné 47 gigatonnes de glace par an en moyenne (Gt/an), avant d’en perdre un volume équivalent dans les années 1980.

    La fonte continue à ce rythme dans les années 1990, avant une accélération forte à partir des années 2000 (187 Gt/an) et surtout depuis 2010 (286 Gt/an).

    La glace y fond donc six fois plus vite aujourd’hui que dans les années 1980, estiment les chercheurs. Les glaciers du Groenland, rien qu’à eux, auraient contribué à faire monter le niveau des océans de 13,7 millimètres depuis 1972.

    « C’est un travail excellent, par une équipe de recherche bien établie qui utilise des méthodes nouvelles pour extraire plus d’informations des données disponibles », a commenté Colin Summerhayes, du Scott Polar Research Institute à Cambridge.

    Comme un travail similaire de la même équipe pour l’Antarctique, la nouvelle étude offre un contexte plus long à la fonte rapide observée au Groenland ces dernières années.

    « La fonte glaciaire observée depuis huit ans est équivalente à celle des quatre décennies précédentes », résume Amber Leeson, de l’Université de Lancaster.

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    Sciences

    Un incident sur la capsule de SpaceX pourrait retarder son premier vol habité

    AFP

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    Un mystérieux incident s’est produit samedi lors d’un test au sol à Cap Canaveral de la capsule Crew Dragon de SpaceX, censée transporter des astronautes américains dans l’espace d’ici la fin de l’année, ont annoncé SpaceX et la Nasa.

    « SpaceX a mené une série de tests de moteurs sur notre véhicule d’essai Crew Dragon sur notre site d’essai de Cap Canaveral », a indiqué un porte-parole de SpaceX. « Les essais initiaux se sont déroulés normalement, mais l’essai final s’est terminé en anomalie sur le site d’essai ».

    S’agit-il d’une explosion? Le porte-parole, tout comme la Nasa, se sont refusés à tout autre commentaire. Mais un photographe du site Florida Today a photographié un nuage de fumée noire au-dessus de Cap Canaveral samedi.

    Le patron de la Nasa, Jim Bridenstine, a seulement indiqué que la Nasa avait été informée de « l’anomalie ».

    « C’est pour cette raison que nous faisons des tests. Nous en tirerons les leçons et ferons les ajustements nécessaires afin que le programme de vols commerciaux avance en toute sécurité », a-t-il ajouté dans un tweet.

    Crew Dragon a effectué un test grandeur nature dans l’espace en mars, réalisant un aller-retour non habité de près d’une semaine vers la Station spatiale internationale.

    Ce succès semblait assurer que le premier vol habité aurait lieu avant la fin de cette année.

    La capsule est équipée de huit propulseurs (nommés SuperDraco) qui servent de système de secours en cas d’urgence: par exemple, si la fusée qui la lance a un problème, la capsule s’en détache à grande vitesse grâce à ses propulseurs, afin de faire revenir les astronautes sur Terre sains et saufs. Les moteurs sont imprimés en 3D.

    La Nasa compte sur la capsule Dragon de SpaceX et celle de Boeing, Starliner, pour assurer le transport de ses astronautes vers l’ISS, confiés depuis 2011 à la Russie.

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    Sciences

    Peau, poils, plumes: un autre regard sur les animaux du zoo de Paris

    AFP

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    Mise à jour 19.04.2019 à 09:00


    AFP

    Une terre désertique vue d’avion? Une peinture abstraite? Non, la peau craquelée d’un rhinocéros, celle luisante d’une otarie, photographiées en avril au Parc zoologique de Paris à l’occasion des cinq ans de sa réouverture.

    Sous le téléobjectif de Philippe Lopez, de l’AFP, les animaux du zoo dévoilent leur beauté en gros plan.

    Les cornes d’un grand koudou s’enroulent avec maestria sur sa tête. Celles d’une autre antilope, l’addax, sont rejetées élégamment vers l’arrière.

    Les rayures noir et blanc du zèbre ont déjà inspiré plus d’un décorateur. Les taches rousses de la girafe feraient elles aussi un bon motif de décoration.

    Et puis il y a toutes ces plumes, comme celles du flamant rose et du vautour…

    Créé en 1934, le zoo de Vincennes, célèbre pour son grand rocher repérable de loin, a été totalement rénové et modernisé. Il a rouvert le 12 avril 2014 et a accueilli depuis plus de 4 millions de visiteurs.

    Site du Muséum national d’histoire naturelle, le parc accueille plus de 1.200 animaux de 194 espèces différentes. Une équipe de 51 soigneurs s’occupe d’eux, avec des vétérinaires.


    Mise à jour 19.04.2019 à 09:00



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