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Un vaisseau spatial de la NASA lance la planète rouge sur sa mission de détection des ‘marsquakes’

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Le premier atterrisseur robotique de la NASA, conçu pour étudier l’intérieur profond d’un monde lointain, se dirigeait vers Mars pour un touché prévu lundi après un voyage de six mois dans l’espace.

S’élevant à 548 millions de km de la Terre, la sonde Mars InSight devait atteindre sa destination sur la surface poussiéreuse de la planète rouge, recouverte de roches, vers 3 heures de l’après-midi. EST (2000 GMT).

L’équipe de contrôle de mission du Laboratoire de propulsion par réaction (JPL) de la NASA près de Los Angeles s’est préparée à procéder à un dernier ajustement de la trajectoire de vol d’InSight dimanche afin de rapprocher l’engin spatial de son point d’entrée par-dessus Mars.

Si tout se déroule comme prévu, InSight entrera dans le ciel rose martien près de 24 heures plus tard à 19 000 kilomètres à l’heure. Ses 77 km de descente à la surface seront ralentis par les frictions atmosphériques, un parachute géant et des fusées rétro. Quand il atterrira 6 1/2 minutes plus tard, il roulera à peine 5 mph (8 km / h).

La sonde stationnaire, lancée en Californie en mai, mettra ensuite 16 minutes en pause pour permettre à la poussière de s’installer littéralement autour du site d’atterrissage avant que ses panneaux solaires en forme de disque ne se déploient pour fournir de l’énergie.

Les ingénieurs de JPL espèrent obtenir une confirmation électronique en temps réel de l’arrivée sécurisée de l’engin spatial par des satellites miniatures lancés avec InSight et devant survoler Mars.

Les contrôleurs du JPL s’attendent également à recevoir une photo de l’environnement de la sonde dans la plaine lisse et martienne proche de l’équateur de la planète, appelée Elysium Planitia.

Le site se trouve à environ 600 km du lieu d’atterrissage de 2012 de Curiosity, le dernier engin spatial de la taille d’une voiture, le dernier engin spatial envoyé à la planète rouge par la NASA.

Le plus petit, 360 kg (880 livres) InSight – son nom est l’abréviation d’Exploration intérieure utilisant les enquêtes sismiques, la géodésie et le transport de chaleur – marque la 21ème exploration martienne lancée aux États-Unis, comprenant les missions de survol de Mariner dans les années 1960. Près de deux douzaines d’autres missions sur Mars ont été envoyées par d’autres pays.

Comment les planètes rocheuses se sont formées

InSight est le premier site dédié à la découverte de secrets profonds sous la surface martienne.

L’atterrisseur passera 24 mois – environ une année martienne – à utiliser la surveillance sismique et des forages souterrains pour recueillir des indices sur la formation de Mars et, par extension, sur les origines de la Terre et d’autres planètes rocheuses du système solaire interne il y a plus de 4 milliards d’années.

« Ce qui nous aide à comprendre, c’est comment nous en sommes arrivés là », a déclaré Bruce Banerdt, l’enquêteur principal d’InSight du JPL, lors d’un briefing pré-atterrissage avec des journalistes, la semaine dernière.

Alors que la tectonique terrestre et d’autres forces ont effacé la plupart des preuves de ses débuts, une grande partie de Mars – environ un tiers de sa taille – serait restée largement statique au cours des siècles, créant ainsi une machine temporelle géologique pour les scientifiques.

L’instrument principal d’InSight est un sismomètre extrêmement sensible de fabrication française, conçu pour détecter les plus faibles vibrations causées par les «marsquakes» et les impacts de météores.

Les scientifiques s’attendent à voir une douzaine à 100 marsquake au cours de la mission, produisant des données permettant de déduire la taille, la densité et la composition de la planète.

Les sondes Viking du milieu des années 1970 étaient équipées de sismomètres, mais elles étaient boulonnées au sommet des atterrisseurs, une conception qui s’est révélée largement inefficace.

InSight est également équipé d’un foret de fabrication allemande permettant de creuser jusqu’à 5 mètres sous terre, tirant derrière lui une sonde thermique en forme de corde pour mesurer la chaleur.

Pendant ce temps, un émetteur radio enverra des signaux vers la Terre, détectant la subtile ondulation rotationnelle de Mars pour révéler la taille du noyau de la planète et éventuellement déterminer s’il reste fondu.

La mission InSight et la prochaine mission mobile, ainsi que d’autres en phase de planification, sont considérées comme des précurseurs de l’exploration humaine éventuelle de Mars, ont déclaré des responsables de la NASA.

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Sciences

James Watson: le pionnier de l’ADN se voit retirer un de ses titres honorifiques

Un généticien réputé a doublé les déclarations controversées sur la race et l’intelligence dans un nouveau documentaire.

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L’éminent généticien James Watson s’est vu retirer le dernier de ses titres honorifiques après avoir doublé des déclarations controversées sur la race et l’intelligence.

Le scientifique lauréat du prix Nobel, qui, avec Francis Crick et Rosalind Franklin, a découvert la structure en double hélice de l’ADN, est au centre d’une controverse depuis plus d’une décennie.

En 2007, il perd son emploi au laboratoire de Cold Spring Harbor pour des propos racistes, mais conserve trois titres honorifiques, dont celui de chancelier émérite.

Cependant, à la suite d’un nouveau documentaire dans lequel il a déclaré que ces points de vue n’avaient pas changé et que les intervieweurs étaient responsables de la différence de QI moyen entre les Noirs et les Blancs, ils ont décidé de prendre d’autres mesures.

Décrivant les remarques comme étant «répréhensibles» et «non étayées par la science», le laboratoire a déclaré qu’elles avaient effectivement sapé les excuses présentées par le scientifique à la suite de la controverse initiale.

Selon les meilleurs généticiens, même les évaluations ADN les plus sophistiquées sont incapables de trouver des preuves solides de différences raciales d’intelligence.

Le Dr Watson a déclaré à un intervieweur en 2007 qu’il était «fondamentalement sombre sur la perspective de l’Afrique» parce que «toutes nos politiques sociales sont basées sur le fait que leur intelligence est la même que la nôtre – où toutes les analyses ne disent pas vraiment».

Il a également déclaré que s’il souhaitait que tous soient égaux, «les personnes qui doivent traiter avec des employés noirs trouvent que ce n’est pas vrai».

Les nouveaux commentaires ont été formulés dans un documentaire de la série American Masters sur PBS, dans lequel les créateurs ont déclaré dès le début qu’ils chercheraient à résoudre le problème.

Aujourd’hui âgé de 90 ans, le Dr Watson réside actuellement dans une maison de retraite après un accident de voiture survenu en octobre qui l’a laissé avec une conscience «très minime» de son environnement.

Le fils du généticien, Rufus, a confié à AP que si ses déclarations le faisaient passer pour un « bigot », ce n’était pas le cas.

«Ils représentent simplement son interprétation plutôt étroite du destin génétique», a-t-il déclaré. « Mon père avait fait du labo sa vie, et pourtant, le labo le considère désormais comme un handicap. »

Le Dr Watson travaillait à Cold Spring Harbor depuis les années 1960, en tant que directeur, président et chancelier.

Il est devenu célèbre après que lui et Crick eurent révélé le modèle d’ADN à double hélice, basé en partie sur une image de diffraction des rayons X capturée par Franklin.

Cette découverte capitale a rendu les deux hommes célèbres dans le monde entier et tous deux ont poursuivi une brillante carrière scientifique.

Cependant, le Dr Watson a été accusé de racisme, de sexisme et d’homophobie.

Alors que ses opinions controversées – y compris celles concernant un lien entre la peau foncée et la libido et l’avortement sélectif basé sur un hypothétique «gène gay» – ont souvent été dans le contexte de la génétique, de nombreux experts les ont dénoncées comme étant extrêmement non scientifiques.

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Sciences

Trois astronautes indiens iront dans l’espace d’ici à 2022

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L’Inde enverra un équipage de trois astronautes dans l’espace d’ici à 2022, la première mission habitée de son programme spatial, a annoncé vendredi le gouvernement.

Le conseil des ministres a approuvé un budget de 1,2 milliard d’euros pour la mise au point et la réalisation du programme Gaganyaan (« véhicule du ciel » en hindi), selon un communiqué officiel.

Le quatrième pays à envoyer une personne dans l’espace
Cette décision fait suite à un discours en août du Premier ministre indien Narendra Modi, qui avait annoncé que son pays enverrait en 2022 ou avant si possible dans l’espace « un homme ou une femme ». L’Inde deviendrait ainsi le 4e pays à le faire après la Russie, les Etats-Unis et la Chine.

Le programme utilisera le lanceur de fabrication indienne GSLV-MkIII : deux vols non-habités seront organisés à titre de tests puis un vol habité se déroulera en orbite terrestre basse sur une durée allant d' »une période orbitale à un maximum de sept jours ».

Sans donner une date précise pour cette mission, le gouvernement a fait savoir qu’elle aurait lieu « dans les 40 mois » suivant le conseil des ministres de vendredi.

Une promesse positive pour l’économie
Selon le gouvernement, ces vols spatiaux stimuleront l’économie, créeront des emplois et permettront de faire des progrès dans les domaines de la médecine, de l’agriculture et de la lutte contre la pollution.

L’envoi avec succès d’astronautes dans l’espace permettrait aussi à l’Inde de devenir un « partenaire dans les futures initiatives d’exploration de l’espace avec des bénéfices à long terme au niveau national », selon le communiqué du gouvernement.

Des missions ambitieuses et peu chères
Inauguré dans les années 1960, le programme spatial indien se distingue à la fois par son ambition et sa sobriété budgétaire, opérant avec des coûts bien inférieurs à ceux des autres programmes spatiaux.

L’agence spatiale indienne ISRO a attiré l’attention du monde entier en plaçant une sonde en orbite autour de Mars en 2014 pour un budget d’à peine 73 millions de dollars, contre 671 millions de dollars dépensés par la Nasa pour une mission similaire.

L’année dernière, l’ISRO a aussi réussi la mise en orbite de 104 satellites avec une seule fusée, un record.

La croissance des satellites commerciaux
New Delhi affiche son appétit en matière de lancement de satellites commerciaux. Ce marché ne cesse de croître, le téléphone, internet et les entreprises requérant toujours plus de moyens de communication.

Outre les autres puissances spatiales internationales, l’Inde doit faire face sur ce créneau à l’émergence de sociétés privées spécialisées, figures de proue de ce mouvement entrepreneurial dit « new space », comme SpaceX du milliardaire Elon Musk et Blue Origin du fondateur d’Amazon Jeff Bezos.

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Sciences

L’Etna a craché une importante colonne de cendres ce lundi

AFP

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L’Etna est entré en éruption lundi en crachant une importante colonne de cendres, obligeant à fermer l’espace aérien aux alentours, tandis que la zone du volcan sicilien était secouée d’une multitude de petits séismes.

« L’éruption s’est produite sur le flanc de l’Etna, c’est la première éruption latérale depuis plus de 10 ans, mais elle n’a pas l’air dangereuse », a expliqué à l’AFP le vulcanologue Boris Behncke, de l’Institut national de géophysique et de vulcanologie (INGV). En raison du manque de visibilité, une grande partie de l’espace aérien autour du volcan a été fermé. A l’aéroport de Catane, dans l’est de l’île italienne, seuls quatre arrivées par heure étaient autorisées lundi dans l’après-midi.

Selon l’INGV, plus de 130 secousses sismiques ont été enregistrées dans la zone lundi matin, dont la plus forte a atteint une magnitude de 4,0 peu après 13H00 (12H00 GMT). Les secousses se sont accompagnées d’une augmentation de l’activité du volcan, qui a culminé avec la projection d’une énorme volute de cendres vers 12H00 (11H00 GMT).

Dans l’après-midi, les secousses sismiques et la projection de cendres – probablement accompagnée de lave même si le manque de visibilité empêchait de le confirmer dans l’immédiat – ont cependant diminué, a précisé l’expert. L’Etna, qui culmine à 3.300 mètres, est le plus important volcan en activité en Europe, avec des éruptions fréquentes, connues depuis au moins 2.700 ans.

Sa dernière phase éruptive remonte au printemps 2017 et la dernière grosse éruption à l’hiver 2008/2009. Fin mars, une étude publiée dans la revue Bulletin of Volcanology a révélé que l’Etna glissait très lentement vers la Méditerranée, à un rythme constant de 14 millimètres par an.

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