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Sciences

Abattage du blaireau en Angleterre: les vétérinaires accusent les ministres de « mensonges nus »

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Un groupe de vétérans de la campagne électorale a accusé le Defra et ses ministres d’avoir dit « des mensonges nus » sur l’efficacité d’un de leurs abatteurs de blaireaux en Angleterre.

Le groupe a écrit à la vétérinaire en chef, la Dre Christine Middlemas, pour lui demander de veiller à ce que le département rétracte ses « affirmations insoutenables selon lesquelles sa politique d’abattage du blaireau est efficace ».

Un porte-parole du ministère de l’Environnement, de l’Alimentation et des Affaires rurales a déclaré que toutes les déclarations étaient « absolument correctes ».

Le docteur Iain McGill, chirurgien vétérinaire et directeur du groupe d’intérêt Prion, a déclaré à BBC News que les affirmations du Defra selon lesquelles les activités d’élimination du blaireau dans le Somerset et dans le Gloucestershire n’étaient pas étayées par des preuves scientifiques.

« Selon les chiffres de Defra, ils affirment avoir calculé que l’incidence [de la tuberculose chez les bovins] avait diminué.

« Mais leurs calculs ne sont pas clairs et sont délibérément opaques. Et, de fait, la situation actuelle dans la zone de réforme indique une prévalence accrue.

« Donc, soit leurs chiffres ont été calculés sur une base extrêmement inexacte et ils l’ont tout à fait mal, soit ils ont en fait gerrymander ces chiffres pour donner l’impression que l’incidence est en baisse lorsque les preuves montrent clairement que la prévalence a disparu up.

« L’abattage du blaireau n’a pas fonctionné. Ils émettent des mensonges sans fondement dans cette affaire. »

La lettre adressée au Dr Middlemas poursuit en accusant le ministre de l’Agriculture, George Eustace, d’avoir commenté de manière trompeuse en septembre un rapport rédigé par les scientifiques du Defra à l’Agence de la santé animale et végétale (APHA).

Eustace avait déclaré: « Les chiffres publiés aujourd’hui, qui montrent une réduction des cas de tuberculose à Somerset et à Gloucestershire, sont la preuve que notre stratégie de lutte contre cette maladie insidieuse et à évolution lente porte ses fruits ».

Toutefois, le rapport de l’APHA cité par l’auteur, indique explicitement que « ces données ne peuvent à elles seules démontrer si la politique de contrôle du blaireau est efficace pour réduire la tuberculose bovine chez les bovins ».

Poids de la science

Le 29 octobre, le Defra est allé plus loin dans une émission dans le programme Farming Today de BBC Radio 4, indiquant que la réduction alléguée du nombre de cas de tuberculose était due aux abattages de blaireau: « Les conclusions publiées en septembre ont montré que le massacre initial Les zones à risque (HRA) ont eu un impact positif sur l’incidence de la maladie.  »

Le ministère n’a pas indiqué que le nombre de cas de tuberculose avait augmenté dans une zone de réforme du Dorset.

Le Dr Chris Cheeseman, ancien chef de l’unité d’épidémiologie de la faune du Defra, a conseillé le département sur sa stratégie antituberculeuse pendant plus de 40 ans. Maintenant à la retraite, il peut parler librement de la politique d’abattage du blaireau.

« Le Defra a choisi la science à sa manière depuis le début de la réforme », a-t-il déclaré à BBC News. « Le fait de le déployer à une si vaste échelle est une parodie de la science disponible. »

En réponse, un communiqué du Defra a déclaré: « Les dernières statistiques ont montré une réduction des nouveaux foyers de tuberculose bovine dans les zones de réforme initiales, signe encourageant que les mesures que nous avons prises ont eu un impact positif.

« Sur la base de ces données scientifiques, la ministre Eustice a parfaitement raison de qualifier ces progrès d’encourageants ».

Le secrétaire à l’Environnement, Michael Gove, a commandé plus tôt cette année à un expert indépendant les efforts déployés par le Defra pour contrôler la tuberculose du bétail, qui seront publiés demain.

Le groupe du Dr McGill s’est également dit préoccupé par le fait qu’une nouvelle recherche ajoute à la preuve qu’un test cutané largement utilisé par le département pour détecter la présence de tuberculose chez les bovins est beaucoup moins efficace qu’on ne le prétend

Sur le TB Hub de Defra, il est indiqué que l’efficacité « se situe entre 52% et 100% avec une sensibilité moyenne d’environ 80% à l’interprétation standard ».

Deux nouvelles études indiquent toutefois que l’efficacité moyenne pourrait être bien inférieure, entre 50% et 60% au mieux.

Jan Bayley du Animal Welfare Group, qui milite contre l’abattage dans le Gloucestershire, a déclaré que le Defra manquait de nombreux cas de tuberculose chez les bovins lors de ces tests.

Elle a déclaré: « On dit aux agriculteurs que leurs troupeaux sont exempts de tuberculose. Ils tombent ensuite malades trois ou six mois plus tard et croient automatiquement qu’il s’agit bien de blaireaux.

« Le Defra n’explique vraiment pas aux agriculteurs qu’il existe une forte probabilité que ces troupeaux soient toujours infectés. »

Defra a concédé dans un paragraphe d’un document de consultation publié en 2016 – mais non largement annoncé – que la plupart des nouveaux cas de tuberculose dans les zones à haut risque étaient probablement dus à du bétail infecté: « Cette probabilité substantielle d’infection » résiduelle « du troupeau contribue au taux élevé récurrence dans les zones à haut risque, où près de 60% des cas de tuberculose (cas de tuberculose) se produisent dans les troupeaux.  »

Accès aux médias

Une grande partie des nouveaux travaux sur l’efficacité du test cutané a été menée par les propres scientifiques de Defra à APHA à Surrey.

Defra a refusé une demande de BBC News de parler directement aux chercheurs impliqués, bien que les attachés de presse du département aient proposé de servir de médiateur aux questions écrites.

Un porte-parole a expliqué qu’il était contraire au code de la fonction publique de permettre aux fonctionnaires de s’adresser à des journalistes sans l’autorisation des ministres. Cela inclut les cas où la recherche est financée par des fonds publics et publiée dans des revues à comité de lecture.

L’ancien scientifique du Defra, Chris Cheeseman, a déclaré qu’il considérait cela comme un abus dans l’application du code de la fonction publique: « Quand j’étais scientifique travaillant pour des gouvernements, j’ai toujours maintenu le principe selon lequel je tenais à la vérité.

« Je trouve scandaleux que le gouvernement bâillonne de quelque manière que ce soit les scientifiques qui travaillent pour eux, de manière indépendante ou directe. Je pense que c’est totalement inacceptable dans une démocratie. »

Le Defra a répondu: « Toute demande d’interviewer des fonctionnaires est traitée conformément au code de la fonction publique. Elle stipule que les fonctionnaires ne doivent faire aucune déclaration publique pouvant faire appel à l’expérience de leurs fonctions officielles sans l’accord préalable de leur service.

« En guise de point de départ, il serait tenu compte du point de vue des fonctionnaires sur le point de savoir s’ils accepteraient ou non d’accepter la demande. »

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James Watson: le pionnier de l’ADN se voit retirer un de ses titres honorifiques

Un généticien réputé a doublé les déclarations controversées sur la race et l’intelligence dans un nouveau documentaire.

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L’éminent généticien James Watson s’est vu retirer le dernier de ses titres honorifiques après avoir doublé des déclarations controversées sur la race et l’intelligence.

Le scientifique lauréat du prix Nobel, qui, avec Francis Crick et Rosalind Franklin, a découvert la structure en double hélice de l’ADN, est au centre d’une controverse depuis plus d’une décennie.

En 2007, il perd son emploi au laboratoire de Cold Spring Harbor pour des propos racistes, mais conserve trois titres honorifiques, dont celui de chancelier émérite.

Cependant, à la suite d’un nouveau documentaire dans lequel il a déclaré que ces points de vue n’avaient pas changé et que les intervieweurs étaient responsables de la différence de QI moyen entre les Noirs et les Blancs, ils ont décidé de prendre d’autres mesures.

Décrivant les remarques comme étant «répréhensibles» et «non étayées par la science», le laboratoire a déclaré qu’elles avaient effectivement sapé les excuses présentées par le scientifique à la suite de la controverse initiale.

Selon les meilleurs généticiens, même les évaluations ADN les plus sophistiquées sont incapables de trouver des preuves solides de différences raciales d’intelligence.

Le Dr Watson a déclaré à un intervieweur en 2007 qu’il était «fondamentalement sombre sur la perspective de l’Afrique» parce que «toutes nos politiques sociales sont basées sur le fait que leur intelligence est la même que la nôtre – où toutes les analyses ne disent pas vraiment».

Il a également déclaré que s’il souhaitait que tous soient égaux, «les personnes qui doivent traiter avec des employés noirs trouvent que ce n’est pas vrai».

Les nouveaux commentaires ont été formulés dans un documentaire de la série American Masters sur PBS, dans lequel les créateurs ont déclaré dès le début qu’ils chercheraient à résoudre le problème.

Aujourd’hui âgé de 90 ans, le Dr Watson réside actuellement dans une maison de retraite après un accident de voiture survenu en octobre qui l’a laissé avec une conscience «très minime» de son environnement.

Le fils du généticien, Rufus, a confié à AP que si ses déclarations le faisaient passer pour un « bigot », ce n’était pas le cas.

«Ils représentent simplement son interprétation plutôt étroite du destin génétique», a-t-il déclaré. « Mon père avait fait du labo sa vie, et pourtant, le labo le considère désormais comme un handicap. »

Le Dr Watson travaillait à Cold Spring Harbor depuis les années 1960, en tant que directeur, président et chancelier.

Il est devenu célèbre après que lui et Crick eurent révélé le modèle d’ADN à double hélice, basé en partie sur une image de diffraction des rayons X capturée par Franklin.

Cette découverte capitale a rendu les deux hommes célèbres dans le monde entier et tous deux ont poursuivi une brillante carrière scientifique.

Cependant, le Dr Watson a été accusé de racisme, de sexisme et d’homophobie.

Alors que ses opinions controversées – y compris celles concernant un lien entre la peau foncée et la libido et l’avortement sélectif basé sur un hypothétique «gène gay» – ont souvent été dans le contexte de la génétique, de nombreux experts les ont dénoncées comme étant extrêmement non scientifiques.

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Trois astronautes indiens iront dans l’espace d’ici à 2022

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L’Inde enverra un équipage de trois astronautes dans l’espace d’ici à 2022, la première mission habitée de son programme spatial, a annoncé vendredi le gouvernement.

Le conseil des ministres a approuvé un budget de 1,2 milliard d’euros pour la mise au point et la réalisation du programme Gaganyaan (« véhicule du ciel » en hindi), selon un communiqué officiel.

Le quatrième pays à envoyer une personne dans l’espace
Cette décision fait suite à un discours en août du Premier ministre indien Narendra Modi, qui avait annoncé que son pays enverrait en 2022 ou avant si possible dans l’espace « un homme ou une femme ». L’Inde deviendrait ainsi le 4e pays à le faire après la Russie, les Etats-Unis et la Chine.

Le programme utilisera le lanceur de fabrication indienne GSLV-MkIII : deux vols non-habités seront organisés à titre de tests puis un vol habité se déroulera en orbite terrestre basse sur une durée allant d' »une période orbitale à un maximum de sept jours ».

Sans donner une date précise pour cette mission, le gouvernement a fait savoir qu’elle aurait lieu « dans les 40 mois » suivant le conseil des ministres de vendredi.

Une promesse positive pour l’économie
Selon le gouvernement, ces vols spatiaux stimuleront l’économie, créeront des emplois et permettront de faire des progrès dans les domaines de la médecine, de l’agriculture et de la lutte contre la pollution.

L’envoi avec succès d’astronautes dans l’espace permettrait aussi à l’Inde de devenir un « partenaire dans les futures initiatives d’exploration de l’espace avec des bénéfices à long terme au niveau national », selon le communiqué du gouvernement.

Des missions ambitieuses et peu chères
Inauguré dans les années 1960, le programme spatial indien se distingue à la fois par son ambition et sa sobriété budgétaire, opérant avec des coûts bien inférieurs à ceux des autres programmes spatiaux.

L’agence spatiale indienne ISRO a attiré l’attention du monde entier en plaçant une sonde en orbite autour de Mars en 2014 pour un budget d’à peine 73 millions de dollars, contre 671 millions de dollars dépensés par la Nasa pour une mission similaire.

L’année dernière, l’ISRO a aussi réussi la mise en orbite de 104 satellites avec une seule fusée, un record.

La croissance des satellites commerciaux
New Delhi affiche son appétit en matière de lancement de satellites commerciaux. Ce marché ne cesse de croître, le téléphone, internet et les entreprises requérant toujours plus de moyens de communication.

Outre les autres puissances spatiales internationales, l’Inde doit faire face sur ce créneau à l’émergence de sociétés privées spécialisées, figures de proue de ce mouvement entrepreneurial dit « new space », comme SpaceX du milliardaire Elon Musk et Blue Origin du fondateur d’Amazon Jeff Bezos.

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L’Etna a craché une importante colonne de cendres ce lundi

AFP

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L’Etna est entré en éruption lundi en crachant une importante colonne de cendres, obligeant à fermer l’espace aérien aux alentours, tandis que la zone du volcan sicilien était secouée d’une multitude de petits séismes.

« L’éruption s’est produite sur le flanc de l’Etna, c’est la première éruption latérale depuis plus de 10 ans, mais elle n’a pas l’air dangereuse », a expliqué à l’AFP le vulcanologue Boris Behncke, de l’Institut national de géophysique et de vulcanologie (INGV). En raison du manque de visibilité, une grande partie de l’espace aérien autour du volcan a été fermé. A l’aéroport de Catane, dans l’est de l’île italienne, seuls quatre arrivées par heure étaient autorisées lundi dans l’après-midi.

Selon l’INGV, plus de 130 secousses sismiques ont été enregistrées dans la zone lundi matin, dont la plus forte a atteint une magnitude de 4,0 peu après 13H00 (12H00 GMT). Les secousses se sont accompagnées d’une augmentation de l’activité du volcan, qui a culminé avec la projection d’une énorme volute de cendres vers 12H00 (11H00 GMT).

Dans l’après-midi, les secousses sismiques et la projection de cendres – probablement accompagnée de lave même si le manque de visibilité empêchait de le confirmer dans l’immédiat – ont cependant diminué, a précisé l’expert. L’Etna, qui culmine à 3.300 mètres, est le plus important volcan en activité en Europe, avec des éruptions fréquentes, connues depuis au moins 2.700 ans.

Sa dernière phase éruptive remonte au printemps 2017 et la dernière grosse éruption à l’hiver 2008/2009. Fin mars, une étude publiée dans la revue Bulletin of Volcanology a révélé que l’Etna glissait très lentement vers la Méditerranée, à un rythme constant de 14 millimètres par an.

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