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Sciences

Un nouveau système de suivi pourrait enfin montrer comment les pesticides endommagent les colonies d’abeilles

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Les néonicotinoïdes, les insecticides les plus couramment utilisés dans le monde, déjouent efficacement de nombreux ravageurs des cultures, mais ils ont également des effets insidieux sur les pollinisateurs essentiels: les abeilles.

À fortes doses, ces neurotoxines – qui se retrouvent dans le pollen et le nectar collectés par les abeilles – nuisent à leur mémoire et à leur capacité de cueillir de la nourriture.

Maintenant, en utilisant une technique de suivi innovante, les chercheurs ont montré que les néonicotinoïdes réduisent globalement l’activité dans les colonies d’abeilles à bourdons, rendant les abeilles moins susceptibles de s’occuper de leurs petits et rendant difficile la régulation de la température du nid par la colonie.

Les résultats pourraient aider à résoudre un mystère de longue date: comment les pesticides nuisent aux colonies d’abeilles.

Pendant des années, des études de laboratoire ont montré les dommages que les néonicotinoïdes peuvent infliger à chaque abeille.

Mais il est beaucoup plus difficile de démontrer de manière concluante comment les pesticides endommagent des colonies entières, qui contiennent des centaines voire des milliers d’abeilles, qui interagissent en un seul « superorganisme » complexe.

Une partie de la difficulté réside dans la variabilité des conditions naturelles, où le temps, les maladies, la richesse florale du paysage et d’autres facteurs qui influent sur la santé des colonies peuvent interagir et fausser les résultats d’une manière inconnue.

Pour déterminer l’impact des pesticides sur les colonies, James Crall, biologiste du comportement animal à l’Université de Harvard, a décidé d’examiner le comportement collectif des abeilles après une exposition aux produits chimiques. Mais le faire était loin d’être simple.

Les efforts passés pour retrouver les abeilles impliquaient de les enduire de peinture, de filmer les images pendant de courtes périodes, puis d’examiner et d’annoter soigneusement leurs actions.

« Il est difficile de les suivre même pour une vidéo de 5 minutes », explique Crall. « Il est inimaginable de le faire pendant plusieurs jours pour plusieurs colonies. »

Crall et son équipe ont trouvé une solution en se tournant vers un logiciel de suivi qu’il avait écrit pour un doctorat, étudiant en biomécanique du vol des insectes à Harvard. Lui et ses collègues ont collé des étiquettes de 3 x 4 millimètres à motifs uniques sur le dos de centaines de bourdons.

Enfin, en adaptant l’équipement robotique d’un laboratoire de mouche des fruits, ils ont assemblé une plate-forme mobile avec deux caméras haute résolution. Ces caméras peuvent régulièrement espionner une douzaine de colonies de bourdons, détecter le mouvement des étiquettes et les transmettre à des ordinateurs pour analyse.

Le groupe a choisi les bourdons parce qu’ils sont beaucoup plus faciles à travailler que les abeilles emblématiques pour deux raisons: leurs colonies contiennent des centaines d’individus au lieu de dizaines de milliers; et ils sont relativement contents de chercher leur nourriture dans un espace confiné, alors que les abeilles domestiques veulent voler librement à l’extérieur.

L’équipe a ensuite donné à neuf colonies du sirop de sucre contenant six parties par milliard d’un néonicotinoïde commun appelé imidaclopride, leur permettant de se nourrir à tout moment. Au cours des 12 jours d’expérience, le niveau d’activité général des abeilles et leurs interactions sociales ont diminué.

Alors que les abeilles des colonies de contrôle passaient environ 25% de la nuit à s’occuper du couvain, par exemple, les abeilles consommateurs de pesticides en dépensaient moins de 20%, rapportent aujourd’hui les chercheurs dans Science.

L’équipe a découvert que la léthargie était inexplicablement plus forte la nuit. Dans une autre expérience, Crall et ses collègues ont montré que l’imidaclopride pouvait entraver la capacité des colonies de réguler leur température, ce qu’elles font normalement en fléchissant leurs muscles et en ventilant leurs ailes.

Il est important que la ruche reste à une température constante pour que les larves de la colonie se développent correctement.

«Cette couvée est leur avenir. S’ils ne s’en occupent pas, il est probable qu’un effet se produise sur la colonie », explique Richard Gill, écologiste des abeilles à l’Imperial College London. Plus généralement, dit-il, il est important que les nombreux travailleurs communiquent et interagissent.

«Tous les rouages ​​doivent tourner au bon moment pour que la machine fonctionne bien», explique Gill. Il est possible que les divers effets induits par les pesticides freinent la croissance de la colonie.

Maintenant que Crall a démontré ces effets, il prévoit de développer des outils de suivi et de manipulation de la température dans les colonies pour en apprendre davantage sur l’interaction des pesticides et de la température.

En fin de compte, il espère que le système de vidéosurveillance automatisé pourrait être utilisé pour rendre les tests de pesticides plus rapides, moins chers et plus sophistiqués.

L’entomologiste Reed Johnson de l’Ohio State University à Wooster, qui n’a pas participé à la recherche, pense que cela est probable. « C’est l’avenir de la façon dont nous allons examiner les effets des pesticides. »

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Sciences

James Watson: le pionnier de l’ADN se voit retirer un de ses titres honorifiques

Un généticien réputé a doublé les déclarations controversées sur la race et l’intelligence dans un nouveau documentaire.

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L’éminent généticien James Watson s’est vu retirer le dernier de ses titres honorifiques après avoir doublé des déclarations controversées sur la race et l’intelligence.

Le scientifique lauréat du prix Nobel, qui, avec Francis Crick et Rosalind Franklin, a découvert la structure en double hélice de l’ADN, est au centre d’une controverse depuis plus d’une décennie.

En 2007, il perd son emploi au laboratoire de Cold Spring Harbor pour des propos racistes, mais conserve trois titres honorifiques, dont celui de chancelier émérite.

Cependant, à la suite d’un nouveau documentaire dans lequel il a déclaré que ces points de vue n’avaient pas changé et que les intervieweurs étaient responsables de la différence de QI moyen entre les Noirs et les Blancs, ils ont décidé de prendre d’autres mesures.

Décrivant les remarques comme étant «répréhensibles» et «non étayées par la science», le laboratoire a déclaré qu’elles avaient effectivement sapé les excuses présentées par le scientifique à la suite de la controverse initiale.

Selon les meilleurs généticiens, même les évaluations ADN les plus sophistiquées sont incapables de trouver des preuves solides de différences raciales d’intelligence.

Le Dr Watson a déclaré à un intervieweur en 2007 qu’il était «fondamentalement sombre sur la perspective de l’Afrique» parce que «toutes nos politiques sociales sont basées sur le fait que leur intelligence est la même que la nôtre – où toutes les analyses ne disent pas vraiment».

Il a également déclaré que s’il souhaitait que tous soient égaux, «les personnes qui doivent traiter avec des employés noirs trouvent que ce n’est pas vrai».

Les nouveaux commentaires ont été formulés dans un documentaire de la série American Masters sur PBS, dans lequel les créateurs ont déclaré dès le début qu’ils chercheraient à résoudre le problème.

Aujourd’hui âgé de 90 ans, le Dr Watson réside actuellement dans une maison de retraite après un accident de voiture survenu en octobre qui l’a laissé avec une conscience «très minime» de son environnement.

Le fils du généticien, Rufus, a confié à AP que si ses déclarations le faisaient passer pour un « bigot », ce n’était pas le cas.

«Ils représentent simplement son interprétation plutôt étroite du destin génétique», a-t-il déclaré. « Mon père avait fait du labo sa vie, et pourtant, le labo le considère désormais comme un handicap. »

Le Dr Watson travaillait à Cold Spring Harbor depuis les années 1960, en tant que directeur, président et chancelier.

Il est devenu célèbre après que lui et Crick eurent révélé le modèle d’ADN à double hélice, basé en partie sur une image de diffraction des rayons X capturée par Franklin.

Cette découverte capitale a rendu les deux hommes célèbres dans le monde entier et tous deux ont poursuivi une brillante carrière scientifique.

Cependant, le Dr Watson a été accusé de racisme, de sexisme et d’homophobie.

Alors que ses opinions controversées – y compris celles concernant un lien entre la peau foncée et la libido et l’avortement sélectif basé sur un hypothétique «gène gay» – ont souvent été dans le contexte de la génétique, de nombreux experts les ont dénoncées comme étant extrêmement non scientifiques.

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Sciences

Trois astronautes indiens iront dans l’espace d’ici à 2022

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L’Inde enverra un équipage de trois astronautes dans l’espace d’ici à 2022, la première mission habitée de son programme spatial, a annoncé vendredi le gouvernement.

Le conseil des ministres a approuvé un budget de 1,2 milliard d’euros pour la mise au point et la réalisation du programme Gaganyaan (« véhicule du ciel » en hindi), selon un communiqué officiel.

Le quatrième pays à envoyer une personne dans l’espace
Cette décision fait suite à un discours en août du Premier ministre indien Narendra Modi, qui avait annoncé que son pays enverrait en 2022 ou avant si possible dans l’espace « un homme ou une femme ». L’Inde deviendrait ainsi le 4e pays à le faire après la Russie, les Etats-Unis et la Chine.

Le programme utilisera le lanceur de fabrication indienne GSLV-MkIII : deux vols non-habités seront organisés à titre de tests puis un vol habité se déroulera en orbite terrestre basse sur une durée allant d' »une période orbitale à un maximum de sept jours ».

Sans donner une date précise pour cette mission, le gouvernement a fait savoir qu’elle aurait lieu « dans les 40 mois » suivant le conseil des ministres de vendredi.

Une promesse positive pour l’économie
Selon le gouvernement, ces vols spatiaux stimuleront l’économie, créeront des emplois et permettront de faire des progrès dans les domaines de la médecine, de l’agriculture et de la lutte contre la pollution.

L’envoi avec succès d’astronautes dans l’espace permettrait aussi à l’Inde de devenir un « partenaire dans les futures initiatives d’exploration de l’espace avec des bénéfices à long terme au niveau national », selon le communiqué du gouvernement.

Des missions ambitieuses et peu chères
Inauguré dans les années 1960, le programme spatial indien se distingue à la fois par son ambition et sa sobriété budgétaire, opérant avec des coûts bien inférieurs à ceux des autres programmes spatiaux.

L’agence spatiale indienne ISRO a attiré l’attention du monde entier en plaçant une sonde en orbite autour de Mars en 2014 pour un budget d’à peine 73 millions de dollars, contre 671 millions de dollars dépensés par la Nasa pour une mission similaire.

L’année dernière, l’ISRO a aussi réussi la mise en orbite de 104 satellites avec une seule fusée, un record.

La croissance des satellites commerciaux
New Delhi affiche son appétit en matière de lancement de satellites commerciaux. Ce marché ne cesse de croître, le téléphone, internet et les entreprises requérant toujours plus de moyens de communication.

Outre les autres puissances spatiales internationales, l’Inde doit faire face sur ce créneau à l’émergence de sociétés privées spécialisées, figures de proue de ce mouvement entrepreneurial dit « new space », comme SpaceX du milliardaire Elon Musk et Blue Origin du fondateur d’Amazon Jeff Bezos.

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Sciences

L’Etna a craché une importante colonne de cendres ce lundi

AFP

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L’Etna est entré en éruption lundi en crachant une importante colonne de cendres, obligeant à fermer l’espace aérien aux alentours, tandis que la zone du volcan sicilien était secouée d’une multitude de petits séismes.

« L’éruption s’est produite sur le flanc de l’Etna, c’est la première éruption latérale depuis plus de 10 ans, mais elle n’a pas l’air dangereuse », a expliqué à l’AFP le vulcanologue Boris Behncke, de l’Institut national de géophysique et de vulcanologie (INGV). En raison du manque de visibilité, une grande partie de l’espace aérien autour du volcan a été fermé. A l’aéroport de Catane, dans l’est de l’île italienne, seuls quatre arrivées par heure étaient autorisées lundi dans l’après-midi.

Selon l’INGV, plus de 130 secousses sismiques ont été enregistrées dans la zone lundi matin, dont la plus forte a atteint une magnitude de 4,0 peu après 13H00 (12H00 GMT). Les secousses se sont accompagnées d’une augmentation de l’activité du volcan, qui a culminé avec la projection d’une énorme volute de cendres vers 12H00 (11H00 GMT).

Dans l’après-midi, les secousses sismiques et la projection de cendres – probablement accompagnée de lave même si le manque de visibilité empêchait de le confirmer dans l’immédiat – ont cependant diminué, a précisé l’expert. L’Etna, qui culmine à 3.300 mètres, est le plus important volcan en activité en Europe, avec des éruptions fréquentes, connues depuis au moins 2.700 ans.

Sa dernière phase éruptive remonte au printemps 2017 et la dernière grosse éruption à l’hiver 2008/2009. Fin mars, une étude publiée dans la revue Bulletin of Volcanology a révélé que l’Etna glissait très lentement vers la Méditerranée, à un rythme constant de 14 millimètres par an.

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