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Les scientifiques comptent les baleines de l’espace

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Des scientifiques britanniques ont démontré qu’il était pratique de compter les baleines de l’espace.

Les chercheurs du British Antarctic Survey (BAS) utilisent les images satellites les plus hautes résolutions disponibles.

Même prises à partir de 620 km, ces images sont suffisamment nettes pour capturer les formes distinctives d’espèces différentes.

L’équipe effectuera bientôt un audit des rorquals communs en Méditerranée.

La première évaluation de ce type sera partiellement automatisée en utilisant un programme informatique pour rechercher des données satellitaires.

Les eaux situées au nord de la Corse, connues sous le nom de mer de Ligurie, constituent une zone protégée pour les cétacés et les autorités régionales souhaitent mieux comprendre les mouvements d’animaux liés à la navigation afin d’éviter des collisions.

Des études antérieures ont joué avec l’idée de repérer des baleines en orbite, mais avec un succès limité.

Cette nouvelle approche de BAS s’appuie sur les images du satellite WorldView-3 exploité par la société américaine DigitalGloble.

WorldView-3 est capable de discerner des objets d’une surface aussi petite que 31 cm à la surface de la Terre. Seuls les systèmes militaires restreints voient les détails plus fins.

« Les satellites se sont tellement améliorés avec leur résolution spatiale », a expliqué Hannah Cubaynes, affiliée à la fois à l’Université de Cambridge et à la BAS.

« Pour la première fois, nous avons été en mesure de découvrir des caractéristiques vraiment distinctives des baleines, telles que leurs nageoires et leurs dames. »

Qu’ont fait les scientifiques?

L’équipe de Mme Cubaynes a examiné des photos de WorldView-3 dans différentes parties du globe, à la recherche de rorquals communs dans le nord de la Méditerranée, les droits du sud autour de la Península Valdés, en Argentine; et les baleines grises du Pacifique à la Laguna San Ignacio, au Mexique.

Ce sont tous des fanons (filtres filtrants) et parmi les plus grands cétacés, atteignant 15 ou 20 m de long.

Les animaux sont détectés juste en dessous, voire en traversant la surface de la mer. Les nageoires et les gris se sont révélés les plus faciles à identifier sur les photos, en grande partie parce que leur couleur de corps contraste bien avec l’eau environnante et qu’ils ont tendance à nager parallèlement à la surface de la mer.

Mais surtout, l’équipe a pu identifier les formes corporelles associées aux différents animaux, prouvant que l’identification par satellite est une technique viable.

Pourquoi compter les baleines de l’espace?

Actuellement, la plupart des enquêtes sont effectuées par voie aérienne, à partir de bateaux et parfois à partir d’un promontoire, tel qu’une haute falaise. Mais ce sont des recherches très localisées, et on sait que les baleines s’étendent sur des centaines de milliers de kilomètres carrés.

Certaines de leurs aires d’alimentation seront loin de la terre. Sans moyens plus efficaces pour suivre les animaux, nous ne pouvons pas vraiment dire à quel point ils se remettent après des siècles de surexploitation.

« Cela pourrait changer la donne: être capable de surveiller les baleines sans être gêné par le coût et la difficulté du déploiement d’avions et de bateaux », a déclaré le Dr Jennifer Jackson, experte en matière de protection des baleines chez BAS.

« Les baleines sont un indicateur très important de la santé de l’écosystème. En rassemblant des informations aux plus grandes échelles offertes par l’imagerie satellitaire, nous pouvons comprendre quelque chose de plus général sur la santé des océans et c’est vraiment important pour la conservation marine. »

Ne compte-t-on pas déjà les plus petits animaux en orbite?

C’est vrai dans une certaine mesure. BAS a déjà été un pionnier dans l’utilisation de l’imagerie satellite pour surveiller les manchots et les albatros, par exemple. Mais il existe des différences cruciales.

Dans le cas des manchots, ce ne sont pas vraiment des oiseaux individuels qui sont comptés; c’est plutôt la taille générale d’une colonie qui est évaluée à partir de la masse noire d’animaux blottis les uns contre les autres sur leur habitat de glace.

Et dans le cas des albatros, les scientifiques savent exactement où chercher, car les sites de reproduction des oiseaux sont limités à une poignée d’emplacements compacts. Un nid est juste assez grand pour apparaître sur une image satellite, ce qui permet d’estimer le nombre probable de couples d’albatros.

Les vaisseaux spatiaux vont rassembler d’énormes bandes d’images lorsqu’ils survoleront l’océan. Avec la résolution exceptionnelle maintenant disponible, compter les baleines individuelles devient pratique. Par exemple, dans une image d’une résolution de 31 cm, la douve d’une baleine grise occupera 10 pixels.

Où vont ces recherches ensuite?

L’équipe teste actuellement différents algorithmes permettant de rechercher automatiquement des images satellites.

Les meilleurs seront bientôt appliqués à un jeu de données WorldView-3 couvrant la mer Ligure.

« La superficie totale est de 36 000 km2. C’est trop grand pour effectuer une recherche manuelle », a déclaré le co-chercheur du Dr BAS, Peter Fretwell. « C’est une zone de protection marine et l’inquiétude est qu’il y ait beaucoup de trafic maritime entre la Corse, l’Italie et la France.

« Ils sont préoccupés par les collisions avec des navires et nous pourrons peut-être obtenir des informations sur le comportement des rorquals communs qui seront utiles aux capitaines de navires. »

Les satellites continuent de s’améliorer. DigitalGlobe, par exemple, prévoit une nouvelle constellation qui promet d’accroître considérablement le taux d’acquisition des images haute résolution.

Allié aux dernières techniques d’analyse des données, il devrait s’agir d’un avantage indéniable pour les biologistes marins.

Ils obtiendront non seulement des chiffres plus robustes pour les populations de baleines vivantes, mais ils devraient également avoir une bien meilleure idée du nombre d’animaux morts échoués sur les côtes lointaines du monde.

Mme Cubaynes et ses collègues ont publié leurs recherches dans la revue Marine Mammal Science.

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Sciences

James Watson: le pionnier de l’ADN se voit retirer un de ses titres honorifiques

Un généticien réputé a doublé les déclarations controversées sur la race et l’intelligence dans un nouveau documentaire.

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L’éminent généticien James Watson s’est vu retirer le dernier de ses titres honorifiques après avoir doublé des déclarations controversées sur la race et l’intelligence.

Le scientifique lauréat du prix Nobel, qui, avec Francis Crick et Rosalind Franklin, a découvert la structure en double hélice de l’ADN, est au centre d’une controverse depuis plus d’une décennie.

En 2007, il perd son emploi au laboratoire de Cold Spring Harbor pour des propos racistes, mais conserve trois titres honorifiques, dont celui de chancelier émérite.

Cependant, à la suite d’un nouveau documentaire dans lequel il a déclaré que ces points de vue n’avaient pas changé et que les intervieweurs étaient responsables de la différence de QI moyen entre les Noirs et les Blancs, ils ont décidé de prendre d’autres mesures.

Décrivant les remarques comme étant «répréhensibles» et «non étayées par la science», le laboratoire a déclaré qu’elles avaient effectivement sapé les excuses présentées par le scientifique à la suite de la controverse initiale.

Selon les meilleurs généticiens, même les évaluations ADN les plus sophistiquées sont incapables de trouver des preuves solides de différences raciales d’intelligence.

Le Dr Watson a déclaré à un intervieweur en 2007 qu’il était «fondamentalement sombre sur la perspective de l’Afrique» parce que «toutes nos politiques sociales sont basées sur le fait que leur intelligence est la même que la nôtre – où toutes les analyses ne disent pas vraiment».

Il a également déclaré que s’il souhaitait que tous soient égaux, «les personnes qui doivent traiter avec des employés noirs trouvent que ce n’est pas vrai».

Les nouveaux commentaires ont été formulés dans un documentaire de la série American Masters sur PBS, dans lequel les créateurs ont déclaré dès le début qu’ils chercheraient à résoudre le problème.

Aujourd’hui âgé de 90 ans, le Dr Watson réside actuellement dans une maison de retraite après un accident de voiture survenu en octobre qui l’a laissé avec une conscience «très minime» de son environnement.

Le fils du généticien, Rufus, a confié à AP que si ses déclarations le faisaient passer pour un « bigot », ce n’était pas le cas.

«Ils représentent simplement son interprétation plutôt étroite du destin génétique», a-t-il déclaré. « Mon père avait fait du labo sa vie, et pourtant, le labo le considère désormais comme un handicap. »

Le Dr Watson travaillait à Cold Spring Harbor depuis les années 1960, en tant que directeur, président et chancelier.

Il est devenu célèbre après que lui et Crick eurent révélé le modèle d’ADN à double hélice, basé en partie sur une image de diffraction des rayons X capturée par Franklin.

Cette découverte capitale a rendu les deux hommes célèbres dans le monde entier et tous deux ont poursuivi une brillante carrière scientifique.

Cependant, le Dr Watson a été accusé de racisme, de sexisme et d’homophobie.

Alors que ses opinions controversées – y compris celles concernant un lien entre la peau foncée et la libido et l’avortement sélectif basé sur un hypothétique «gène gay» – ont souvent été dans le contexte de la génétique, de nombreux experts les ont dénoncées comme étant extrêmement non scientifiques.

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Sciences

Trois astronautes indiens iront dans l’espace d’ici à 2022

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L’Inde enverra un équipage de trois astronautes dans l’espace d’ici à 2022, la première mission habitée de son programme spatial, a annoncé vendredi le gouvernement.

Le conseil des ministres a approuvé un budget de 1,2 milliard d’euros pour la mise au point et la réalisation du programme Gaganyaan (« véhicule du ciel » en hindi), selon un communiqué officiel.

Le quatrième pays à envoyer une personne dans l’espace
Cette décision fait suite à un discours en août du Premier ministre indien Narendra Modi, qui avait annoncé que son pays enverrait en 2022 ou avant si possible dans l’espace « un homme ou une femme ». L’Inde deviendrait ainsi le 4e pays à le faire après la Russie, les Etats-Unis et la Chine.

Le programme utilisera le lanceur de fabrication indienne GSLV-MkIII : deux vols non-habités seront organisés à titre de tests puis un vol habité se déroulera en orbite terrestre basse sur une durée allant d' »une période orbitale à un maximum de sept jours ».

Sans donner une date précise pour cette mission, le gouvernement a fait savoir qu’elle aurait lieu « dans les 40 mois » suivant le conseil des ministres de vendredi.

Une promesse positive pour l’économie
Selon le gouvernement, ces vols spatiaux stimuleront l’économie, créeront des emplois et permettront de faire des progrès dans les domaines de la médecine, de l’agriculture et de la lutte contre la pollution.

L’envoi avec succès d’astronautes dans l’espace permettrait aussi à l’Inde de devenir un « partenaire dans les futures initiatives d’exploration de l’espace avec des bénéfices à long terme au niveau national », selon le communiqué du gouvernement.

Des missions ambitieuses et peu chères
Inauguré dans les années 1960, le programme spatial indien se distingue à la fois par son ambition et sa sobriété budgétaire, opérant avec des coûts bien inférieurs à ceux des autres programmes spatiaux.

L’agence spatiale indienne ISRO a attiré l’attention du monde entier en plaçant une sonde en orbite autour de Mars en 2014 pour un budget d’à peine 73 millions de dollars, contre 671 millions de dollars dépensés par la Nasa pour une mission similaire.

L’année dernière, l’ISRO a aussi réussi la mise en orbite de 104 satellites avec une seule fusée, un record.

La croissance des satellites commerciaux
New Delhi affiche son appétit en matière de lancement de satellites commerciaux. Ce marché ne cesse de croître, le téléphone, internet et les entreprises requérant toujours plus de moyens de communication.

Outre les autres puissances spatiales internationales, l’Inde doit faire face sur ce créneau à l’émergence de sociétés privées spécialisées, figures de proue de ce mouvement entrepreneurial dit « new space », comme SpaceX du milliardaire Elon Musk et Blue Origin du fondateur d’Amazon Jeff Bezos.

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Sciences

L’Etna a craché une importante colonne de cendres ce lundi

AFP

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L’Etna est entré en éruption lundi en crachant une importante colonne de cendres, obligeant à fermer l’espace aérien aux alentours, tandis que la zone du volcan sicilien était secouée d’une multitude de petits séismes.

« L’éruption s’est produite sur le flanc de l’Etna, c’est la première éruption latérale depuis plus de 10 ans, mais elle n’a pas l’air dangereuse », a expliqué à l’AFP le vulcanologue Boris Behncke, de l’Institut national de géophysique et de vulcanologie (INGV). En raison du manque de visibilité, une grande partie de l’espace aérien autour du volcan a été fermé. A l’aéroport de Catane, dans l’est de l’île italienne, seuls quatre arrivées par heure étaient autorisées lundi dans l’après-midi.

Selon l’INGV, plus de 130 secousses sismiques ont été enregistrées dans la zone lundi matin, dont la plus forte a atteint une magnitude de 4,0 peu après 13H00 (12H00 GMT). Les secousses se sont accompagnées d’une augmentation de l’activité du volcan, qui a culminé avec la projection d’une énorme volute de cendres vers 12H00 (11H00 GMT).

Dans l’après-midi, les secousses sismiques et la projection de cendres – probablement accompagnée de lave même si le manque de visibilité empêchait de le confirmer dans l’immédiat – ont cependant diminué, a précisé l’expert. L’Etna, qui culmine à 3.300 mètres, est le plus important volcan en activité en Europe, avec des éruptions fréquentes, connues depuis au moins 2.700 ans.

Sa dernière phase éruptive remonte au printemps 2017 et la dernière grosse éruption à l’hiver 2008/2009. Fin mars, une étude publiée dans la revue Bulletin of Volcanology a révélé que l’Etna glissait très lentement vers la Méditerranée, à un rythme constant de 14 millimètres par an.

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