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Les scientifiques comptent les baleines de l’espace

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Des scientifiques britanniques ont démontré qu’il était pratique de compter les baleines de l’espace.

Les chercheurs du British Antarctic Survey (BAS) utilisent les images satellites les plus hautes résolutions disponibles.

Même prises à partir de 620 km, ces images sont suffisamment nettes pour capturer les formes distinctives d’espèces différentes.

L’équipe effectuera bientôt un audit des rorquals communs en Méditerranée.

La première évaluation de ce type sera partiellement automatisée en utilisant un programme informatique pour rechercher des données satellitaires.

Les eaux situées au nord de la Corse, connues sous le nom de mer de Ligurie, constituent une zone protégée pour les cétacés et les autorités régionales souhaitent mieux comprendre les mouvements d’animaux liés à la navigation afin d’éviter des collisions.

Des études antérieures ont joué avec l’idée de repérer des baleines en orbite, mais avec un succès limité.

Cette nouvelle approche de BAS s’appuie sur les images du satellite WorldView-3 exploité par la société américaine DigitalGloble.

WorldView-3 est capable de discerner des objets d’une surface aussi petite que 31 cm à la surface de la Terre. Seuls les systèmes militaires restreints voient les détails plus fins.

« Les satellites se sont tellement améliorés avec leur résolution spatiale », a expliqué Hannah Cubaynes, affiliée à la fois à l’Université de Cambridge et à la BAS.

« Pour la première fois, nous avons été en mesure de découvrir des caractéristiques vraiment distinctives des baleines, telles que leurs nageoires et leurs dames. »

Qu’ont fait les scientifiques?

L’équipe de Mme Cubaynes a examiné des photos de WorldView-3 dans différentes parties du globe, à la recherche de rorquals communs dans le nord de la Méditerranée, les droits du sud autour de la Península Valdés, en Argentine; et les baleines grises du Pacifique à la Laguna San Ignacio, au Mexique.

Ce sont tous des fanons (filtres filtrants) et parmi les plus grands cétacés, atteignant 15 ou 20 m de long.

Les animaux sont détectés juste en dessous, voire en traversant la surface de la mer. Les nageoires et les gris se sont révélés les plus faciles à identifier sur les photos, en grande partie parce que leur couleur de corps contraste bien avec l’eau environnante et qu’ils ont tendance à nager parallèlement à la surface de la mer.

Mais surtout, l’équipe a pu identifier les formes corporelles associées aux différents animaux, prouvant que l’identification par satellite est une technique viable.

Pourquoi compter les baleines de l’espace?

Actuellement, la plupart des enquêtes sont effectuées par voie aérienne, à partir de bateaux et parfois à partir d’un promontoire, tel qu’une haute falaise. Mais ce sont des recherches très localisées, et on sait que les baleines s’étendent sur des centaines de milliers de kilomètres carrés.

Certaines de leurs aires d’alimentation seront loin de la terre. Sans moyens plus efficaces pour suivre les animaux, nous ne pouvons pas vraiment dire à quel point ils se remettent après des siècles de surexploitation.

« Cela pourrait changer la donne: être capable de surveiller les baleines sans être gêné par le coût et la difficulté du déploiement d’avions et de bateaux », a déclaré le Dr Jennifer Jackson, experte en matière de protection des baleines chez BAS.

« Les baleines sont un indicateur très important de la santé de l’écosystème. En rassemblant des informations aux plus grandes échelles offertes par l’imagerie satellitaire, nous pouvons comprendre quelque chose de plus général sur la santé des océans et c’est vraiment important pour la conservation marine. »

Ne compte-t-on pas déjà les plus petits animaux en orbite?

C’est vrai dans une certaine mesure. BAS a déjà été un pionnier dans l’utilisation de l’imagerie satellite pour surveiller les manchots et les albatros, par exemple. Mais il existe des différences cruciales.

Dans le cas des manchots, ce ne sont pas vraiment des oiseaux individuels qui sont comptés; c’est plutôt la taille générale d’une colonie qui est évaluée à partir de la masse noire d’animaux blottis les uns contre les autres sur leur habitat de glace.

Et dans le cas des albatros, les scientifiques savent exactement où chercher, car les sites de reproduction des oiseaux sont limités à une poignée d’emplacements compacts. Un nid est juste assez grand pour apparaître sur une image satellite, ce qui permet d’estimer le nombre probable de couples d’albatros.

Les vaisseaux spatiaux vont rassembler d’énormes bandes d’images lorsqu’ils survoleront l’océan. Avec la résolution exceptionnelle maintenant disponible, compter les baleines individuelles devient pratique. Par exemple, dans une image d’une résolution de 31 cm, la douve d’une baleine grise occupera 10 pixels.

Où vont ces recherches ensuite?

L’équipe teste actuellement différents algorithmes permettant de rechercher automatiquement des images satellites.

Les meilleurs seront bientôt appliqués à un jeu de données WorldView-3 couvrant la mer Ligure.

« La superficie totale est de 36 000 km2. C’est trop grand pour effectuer une recherche manuelle », a déclaré le co-chercheur du Dr BAS, Peter Fretwell. « C’est une zone de protection marine et l’inquiétude est qu’il y ait beaucoup de trafic maritime entre la Corse, l’Italie et la France.

« Ils sont préoccupés par les collisions avec des navires et nous pourrons peut-être obtenir des informations sur le comportement des rorquals communs qui seront utiles aux capitaines de navires. »

Les satellites continuent de s’améliorer. DigitalGlobe, par exemple, prévoit une nouvelle constellation qui promet d’accroître considérablement le taux d’acquisition des images haute résolution.

Allié aux dernières techniques d’analyse des données, il devrait s’agir d’un avantage indéniable pour les biologistes marins.

Ils obtiendront non seulement des chiffres plus robustes pour les populations de baleines vivantes, mais ils devraient également avoir une bien meilleure idée du nombre d’animaux morts échoués sur les côtes lointaines du monde.

Mme Cubaynes et ses collègues ont publié leurs recherches dans la revue Marine Mammal Science.

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Sciences

Des chercheurs ont calculé la fonte du Groenland depuis 1972: « ça fait peur »

AFP

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Mesurer la fonte des glaces au Groenland ou en Antarctique est un exercice relativement précis en 2019, grâce à un arsenal de satellites, de stations météo et de modèles climatiques sophistiqués.

Les scientifiques savaient même le faire assez bien pour les années 1990 et 2000, mais les estimations des décennies précédentes étaient jusqu’à présent peu fiables, car les satellites et autres technologies de mesures étaient moins avancés.

Dans une étude parue lundi dans les Compte-rendus de l’Académie américaine des sciences (PNAS), des chercheurs ont recalculé la perte de glaces depuis 1972, date de la mise en orbite des premiers satellites Landsat ayant photographié régulièrement le Groenland.

« Quand on regarde sur plusieurs décennies, il vaut mieux s’asseoir sur sa chaise avant de regarder les résultats, parce que ça fait un petit peu peur de voir à quelle vitesse ça change », dit à l’AFP le glaciologue français Eric Rignot, à l’Université de Californie à Irvine, coauteur de l’étude avec des collègues en Californie, à Grenoble, Utrecht et Copenhague.

« C’est aussi quelque chose qui affecte les quatre coins du Groenland, pas juste les parties plus chaudes au Sud ».

– Six fois plus de fonte –

Les glaciologues disposent de trois méthodes pour mesurer la fonte glaciaire.

Des satellites mesurent tout simplement l’altitude – et ses variations – grâce à un laser: si un glacier fond, le satellite voit son altitude baisser.

Une seconde technique consiste, depuis 2002 grâce à des satellites de la Nasa, à mesurer les variations de gravité terrestre: les montagnes ne bougeant (presque) pas, ce sont les mouvements et transformations de l’eau qui les expliquent.

Enfin, les scientifiques ont développé des modèles dits de bilan de masse: ils comparent ce qui s’accumule sur le Groenland (pluie, neige) à ce qui en sort (rivières de glace), et calculent ainsi ce qui reste. Ces modèles, confirmés avec des mesures de terrain, sont devenus très fiables depuis le milieu des années 2000, dit Eric Rignot – de l’ordre de 5 à 7% de marge d’erreur, contre 100% il y a quelques décennies.

L’équipe a utilisé ces modèles pour « remonter dans le temps » et reconstruire en détails où en était la glace du Groenland dans les années 1970 et 1980.

Le peu de données dont ils disposaient pour cette période (photos satellites de moyenne résolution, photos aériennes, carottages de neige et autres observations de terrain) a permis d’affiner le modèle.

« On a ajouté un petit morceau d’histoire qui n’existait pas », ajoute Eric Rignot.

Le résultat est que dans les années 1970, le Groenland a gagné 47 gigatonnes de glace par an en moyenne (Gt/an), avant d’en perdre un volume équivalent dans les années 1980.

La fonte continue à ce rythme dans les années 1990, avant une accélération forte à partir des années 2000 (187 Gt/an) et surtout depuis 2010 (286 Gt/an).

La glace y fond donc six fois plus vite aujourd’hui que dans les années 1980, estiment les chercheurs. Les glaciers du Groenland, rien qu’à eux, auraient contribué à faire monter le niveau des océans de 13,7 millimètres depuis 1972.

« C’est un travail excellent, par une équipe de recherche bien établie qui utilise des méthodes nouvelles pour extraire plus d’informations des données disponibles », a commenté Colin Summerhayes, du Scott Polar Research Institute à Cambridge.

Comme un travail similaire de la même équipe pour l’Antarctique, la nouvelle étude offre un contexte plus long à la fonte rapide observée au Groenland ces dernières années.

« La fonte glaciaire observée depuis huit ans est équivalente à celle des quatre décennies précédentes », résume Amber Leeson, de l’Université de Lancaster.

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Sciences

Un incident sur la capsule de SpaceX pourrait retarder son premier vol habité

AFP

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Un mystérieux incident s’est produit samedi lors d’un test au sol à Cap Canaveral de la capsule Crew Dragon de SpaceX, censée transporter des astronautes américains dans l’espace d’ici la fin de l’année, ont annoncé SpaceX et la Nasa.

« SpaceX a mené une série de tests de moteurs sur notre véhicule d’essai Crew Dragon sur notre site d’essai de Cap Canaveral », a indiqué un porte-parole de SpaceX. « Les essais initiaux se sont déroulés normalement, mais l’essai final s’est terminé en anomalie sur le site d’essai ».

S’agit-il d’une explosion? Le porte-parole, tout comme la Nasa, se sont refusés à tout autre commentaire. Mais un photographe du site Florida Today a photographié un nuage de fumée noire au-dessus de Cap Canaveral samedi.

Le patron de la Nasa, Jim Bridenstine, a seulement indiqué que la Nasa avait été informée de « l’anomalie ».

« C’est pour cette raison que nous faisons des tests. Nous en tirerons les leçons et ferons les ajustements nécessaires afin que le programme de vols commerciaux avance en toute sécurité », a-t-il ajouté dans un tweet.

Crew Dragon a effectué un test grandeur nature dans l’espace en mars, réalisant un aller-retour non habité de près d’une semaine vers la Station spatiale internationale.

Ce succès semblait assurer que le premier vol habité aurait lieu avant la fin de cette année.

La capsule est équipée de huit propulseurs (nommés SuperDraco) qui servent de système de secours en cas d’urgence: par exemple, si la fusée qui la lance a un problème, la capsule s’en détache à grande vitesse grâce à ses propulseurs, afin de faire revenir les astronautes sur Terre sains et saufs. Les moteurs sont imprimés en 3D.

La Nasa compte sur la capsule Dragon de SpaceX et celle de Boeing, Starliner, pour assurer le transport de ses astronautes vers l’ISS, confiés depuis 2011 à la Russie.

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Peau, poils, plumes: un autre regard sur les animaux du zoo de Paris

AFP

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Mise à jour 19.04.2019 à 09:00


AFP

Une terre désertique vue d’avion? Une peinture abstraite? Non, la peau craquelée d’un rhinocéros, celle luisante d’une otarie, photographiées en avril au Parc zoologique de Paris à l’occasion des cinq ans de sa réouverture.

Sous le téléobjectif de Philippe Lopez, de l’AFP, les animaux du zoo dévoilent leur beauté en gros plan.

Les cornes d’un grand koudou s’enroulent avec maestria sur sa tête. Celles d’une autre antilope, l’addax, sont rejetées élégamment vers l’arrière.

Les rayures noir et blanc du zèbre ont déjà inspiré plus d’un décorateur. Les taches rousses de la girafe feraient elles aussi un bon motif de décoration.

Et puis il y a toutes ces plumes, comme celles du flamant rose et du vautour…

Créé en 1934, le zoo de Vincennes, célèbre pour son grand rocher repérable de loin, a été totalement rénové et modernisé. Il a rouvert le 12 avril 2014 et a accueilli depuis plus de 4 millions de visiteurs.

Site du Muséum national d’histoire naturelle, le parc accueille plus de 1.200 animaux de 194 espèces différentes. Une équipe de 51 soigneurs s’occupe d’eux, avec des vétérinaires.


Mise à jour 19.04.2019 à 09:00



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