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L’eau est enterrée sous le paysage martien (étude)

Ange Poireau

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AP

Un immense lac d’eau salée semble être enterré profondément dans Mars, ce qui soulève la possibilité de trouver la vie sur la planète rouge, ont rapporté mercredi des scientifiques.

La découverte, basée sur les observations d’un vaisseau spatial européen, a suscité l’enthousiasme des experts. L’eau est essentielle à la vie telle que nous la connaissons, et les scientifiques ont longtemps cherché à prouver que le liquide est présent sur Mars.

« Si ces chercheurs ont raison, c’est la première fois que nous avons trouvé des preuves d’un grand plan d’eau sur Mars« , a déclaré Cassie Stuurman, géophysicien à l’Université du Texas qui a trouvé des signes d’un énorme dépôt de glace martienne en 2016.

Scott Hubbard, professeur d’astronautique à l’Université de Stanford, qui a été le premier directeur du programme Mars de la NASA en 2000, l’a qualifié de «extrêmement excitant».

« Notre mantra à l’époque était » suivre l’eau « . C’était la phrase qui a tout capturé », a déclaré Hubbard. « Donc, cette découverte, si elle se tient, est passionnante parce que c’est le point culminant de cette philosophie. »

L’étude, publiée dans la revue Science, ne détermine pas la profondeur du réservoir. Cela signifie que les scientifiques ne peuvent pas spécifier s’il s’agit d’une piscine souterraine, d’un corps aquifère ou d’une couche de boue.

Pour trouver l’eau, des chercheurs italiens ont analysé les signaux radar collectés pendant trois ans par le vaisseau spatial Mars Express de l’Agence spatiale européenne. Leurs résultats suggèrent qu’un réservoir de 20 kilomètres de long se trouve sous la glace à environ 1,5 kilomètre d’épaisseur dans une zone proche du pôle sud de la planète.

Ils ont passé au moins deux ans à examiner les données pour s’assurer qu’ils avaient détecté de l’eau, et non de la glace ou une autre substance.

« Je n’ai vraiment aucune autre explication », a déclaré l’astrophysicien Roberto Orosei de l’Institut national italien d’astrophysique de Bologne et auteur principal de l’étude.

Mars est très froid, mais l’eau aurait pu être protégée de la congélation par des sels dissous. C’est la même chose que lorsque vous mettez du sel sur une route, a déclaré Kirsten Siebach, un géologue planétaire à l’Université Rice qui ne faisait pas partie de l’étude.

« Cette eau serait extrêmement froide, juste au point où elle va geler. Et ce serait salé. Ce ne sont pas des conditions idéales pour que la vie se forme « , a déclaré Siebach.

Pourtant, a-t-elle dit, il y a des microbes sur Terre qui ont été capables de s’adapter à des environnements comme celui-là.

Orosei a déclaré: « Il est tentant de penser que c’est le premier endroit où la vie pourrait persister » sur Mars.

Il soupçonne que Mars pourrait contenir d’autres plans d’eau cachés, attendant d’être découverts.

Notre voisin planétaire a été une cible populaire pour l’exploration, avec des robots à sa surface et d’autres sondes examinant la planète depuis l’orbite. En mai, la NASA a lancé un autre vaisseau spatial, l’atterrisseur InSight Mars, qui creusera sous la surface après avoir atteint une plaine plate juste au nord de l’équateur de Mars en novembre.

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Quelle chance a la Nasa de trouver de la vie sur Mars?

Il pourrait être plus facile de détecter les signes de la vie antique sur Mars que sur Terre, affirment des scientifiques en lien avec la prochaine mission de la rasa.

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Le robot à six roues doit atterrir sur la planète rouge en 2021 dans le but spécifique d’essayer d’identifier des preuves de la biologie passée.

Il sera à la recherche d’indices dans des roches vieilles d’environ 3,9 milliards d’années.

Confirmer la vie sur Terre à cet âge est déjà assez difficile, mais Mars pourrait avoir une meilleure préservation, disent les chercheurs.

Cela découle des processus dynamiques dans notre monde natal qui remuent et recyclent en permanence les roches – des processus qui peuvent effacer les traces de la vie mais qui se sont arrêtés sur la planète rouge au début de son histoire.

« Nous ne croyons pas, par exemple, que la tectonique des plaques ressemble à celle de la Terre depuis la majeure partie de son histoire », a déclaré Ken Williford du laboratoire de propulsion par réaction (JPL) de la NASA en Californie.

« La plupart des roches de la Terre ont été détruites par subduction sous la croûte de l’océan. Mais même la roche laissée à la surface est chauffée et comprimée d’une manière qui n’aurait peut-être pas été sur Mars.

« Donc, paradoxalement, il se peut que les roches plus anciennes sur Mars soient mieux préservées que des roches beaucoup plus jeunes sur Terre », a-t-il déclaré à BBC News.

Le nouveau rover sera largué dans le cratère de Jezero, presque équatorial, ce que des observations satellitaires suggèrent jadis à un lac profond.

Les scientifiques espèrent que si des microbes vivaient dans ou autour de cette masse d’eau, les signatures de leur présence seraient conservées dans des sédiments faciles à forer aujourd’hui.

Une cible clé sera les gisements de carbonate qui semblent recouvrir ce qui aurait été le rivage du paléo-lac.

« Les carbonates sont un type de minéral qui se dépose hors de l’eau et ce qui est vraiment formidable dans ce processus, c’est qu’ils retiennent tout ce qui est dans l’eau. Ainsi, tout ce qui y vit peut être piégé dans le minéral », a expliqué Briony. Horgan de l’Université Purdue en Indiana.

Le scénario de rêve verrait le rover trébucher sur des formations qui ressemblent à des stromatolites. Ce sont des structures de dômes de carbonate qui sur Terre ont été construites par des nattes microbiennes.

Le rover choisira l’endroit le plus attrayant le long du littoral putatif et forera des échantillons pouvant être placés dans un bidon et laissés au sol pour une reprise ultérieure.

La Nasa et son homologue européen, Esa, envisagent actuellement de créer une entreprise commune pour récupérer jusqu’à 40 échantillons du rover, probablement au début des années 2030.

Les Drs Williford et Horgan discutaient des perspectives du futur véhicule lors de la réunion d’automne de l’American Geophysical Union (AGU) à Washington DC – le plus grand rassemblement annuel de scientifiques de la Terre et de l’espace.

Le véhicule sera une copie fidèle du robot Curiosity d’une tonne que la Nasa a atterri à Gale Crater en 2012.

Il utilisera la même technologie « Skycrane » que celle de la précédente machine avec une telle précision – mais avec un ajout important. Les ingénieurs ont mis au point un système de cartographie à la volée appelé Navigation relative au terrain, qui devrait apporter une précision encore plus grande au processus d’atterrissage.

On s’attend à ce que ce système place le rover contre des rochers qui enregistrent le delta qui alimentait le lac en eau.

Ken Farley, scientifique en chef de la mission, a déclaré à la réunion de l’AGU que la route que suivrait le rover après l’atterrissage avait déjà été planifiée.

Le robot sera équipé d’un système de navigation sophistiqué qui lui donnera l’autonomie nécessaire pour déterminer le meilleur parcours, le plus direct, entre les points de cheminement.

Cela devrait considérablement accélérer l’arrivée de différentes cibles scientifiques. « Sur un bon terrain, nous roulerons plus de 100 m par jour », a déclaré le Dr Farley à BBC News.

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Ariane 5 décolle et lance deux satellites pour la Corée du Sud et l’Inde

AFP

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La dernière Ariane 5 de l’année 2018 a décollé du centre spatial de Kourou en Guyane française mardi soir avec à son bord deux satellites pour la Corée du Sud et l’Inde, a constaté l’AFP.

Le lanceur lourd européen Ariane 5 a décollé depuis le centre spatial guyanais (CSG) de Kourou à 17H37 heure locale, a constaté l’AFP.

La fusée emmène à son bord deux satellites: un de télécommunication pour l’Inde et un météorologique pour la Corée du Sud.

La mission dure environ 34 minutes du décollage à la séparation des satellites.

GSAT-11 est un satellite de télécommunication conçu et fabriqué par l’agence spatiale indienne. C’est « le plus gros satellite jamais construit » par l’ISRO (Indian Space Research Organisation), a indiqué un communiqué d’Arianespace, la société de lancements. GSAT-11 réduira la fracture numérique dans le sous-continent indien. Sa durée de vie est estimée à plus de 15 ans.

GEO-KOMPSAT-2A, développé par l’Institut coréen de recherche sur le spatial pour le gouvernement sud-coréen fournira des données permettant d’effectuer des prévisions météorologiques et de surveiller la météorologie spatiale. Sa durée de vie est estimée à 10 ans.

Il s’agit du sixième et dernier lancement de l’année 2018 d’une Ariane 5 depuis la Guyane française.

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SpaceX a placé 64 satellites en orbite d’un coup

AFP

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SpaceX a placé lundi 64 mini-satellites en orbite terrestre, un record américain et la première fois que la société californienne dédie entièrement un lancement au marché croissant des petits satellites.

La société d’Elon Musk a battu un autre record en réutilisant pour la troisième fois un premier étage de sa fusée Falcon 9. Ce premier étage, aussi appelé booster, est revenu se poser sans incident sur une plateforme automatisée au large de la Californie, selon des images diffusées par SpaceX.

A bord de la fusée se trouvaient 15 microsatellites et 49 Cubesats, appartenant à 34 clients différents, privés, publics et universitaires, venant de 17 pays dont la France, la Corée du Sud et le Kazakhstan.

La fusée avait été entièrement affrétée par la société Spaceflight, spécialisée dans le « rideshare », c’est-à-dire le fait de mettre plusieurs satellites à bord d’une même fusée.

Les microsatellites pèsent quelques dizaines de kilogrammes. Les Cubesats sont des satellites plus petits encore, construits à partir de modules standards.

La fusée est partie du pas de tir de la base aérienne de Vandenberg en Californie. Un peu plus de sept minutes plus tard, le premier étage, après s’être séparé du second, est revenu se poser.

La coiffe, qui enferme et protège les satellites au sommet de la fusée pendant la sortie de l’atmosphère, devait également être récupérée par un bateau équipé de grands filets, baptisé « Mr. Steven ». Mais chaque moitié de la coiffe a raté le filet, a tweeté Elon Musk. Les deux moitiés seront repêchées, a-t-il écrit.

Les satellites devaient être placés en orbite pendant une période de cinq à six heures, selon chaque engin, à des altitudes différentes selon les besoins des clients. Spaceflight a conçu un « distributeur » spécial pour la mission, qui éjectera les satellites individuellement.

Tous les clients n’ont pas des missions scientifiques.

Le musée d’art du Nevada a ainsi envoyé une sculpture légère de l’artiste Trevor Paglen qui, une fois dépliée, est censée être visible depuis la Terre à l’oeil nu la nuit.

Au total, SpaceX a réalisé 19 lancements en 2018, battant son record de 18 lancements en 2017. Et d’autres sont encore prévus avant la fin de l’année, dont un nouveau ravitaillement de la Station spatiale internationale, mardi.

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